WRIGHT WILBUR (1867-1912) & ORVILLE (1871-1948)

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Précurseurs de l'aviation américaine, nés respectivement à Millville (Indiana) et à Dayton (Ohio). Fabricants de bicyclettes à Dayton, les deux frères Wilbur et Orville Wright s'intéressent aussi à l'aéronautique. Pour commencer ils expérimentent, jusqu'en 1903, des planeurs lancés sur les dunes de Kitty Hawk (Caroline du Nord) en tenant compte des travaux de l'Allemand Lilienthal. Dans le même temps, il construisent une soufflerie aérodynamique pour étudier le profilage des ailes, la courbure des surfaces, l'interaction des plans, ce qui permet de perfectionner les prototypes à l'essai. Après de nombreuses glissades jugées satisfaisantes, un troisième planeur biplan est transformé en avion (envergure : 15,25 m ; longueur : 6,12 m ; hauteur : 2,20 m ; poids : 335 kg). Le moteur à explosion paraissant offrir plus de possibilités que le moteur à vapeur d'Ader, Orville en réalise un : 4 cylindres, 16 ch, 1 200 tours/minute. La transmission aux deux hélices, qui tournent en sens inverse l'une par rapport à l'autre, est assurée par des chaînes de machines agricoles McCormick. Le pilote dispose d'un gouvernail de direction (rectangle vertical) à l'arrière et d'un élévateur biplan à l'avant. Deux patins soutiennent l'appareil et glissent de chaque côté d'un rail en bois (18 m) utilisé comme piste d'envol. Ainsi se présente le Wright Flyer qui devait effectuer, le 17 décembre 1903, sur la plage de Kill Devil (Caroline du Nord), quatre vols successifs, les premiers jamais réalisés. À plat ventre sur le plan inférieur de l'avion, Orville, le premier, fait glisser les patins et s'élève à 0,60 m de hauteur sur une distance de 40 mètres ; Wilbur exécute ensuite un bond de 65 mètres ; Orville, de nouveau, parcourt une soixantaine de mètres ; enfin, Wilbur réalise un vol de 260 mètres, à 5 mètres d'altitude, en 59 secondes. Resté à Simms Station (Dayton), de mai à décembre 1904, il totalisera quatre-vingts vols, dont un au-delà de 1 000 mètres et un autre avec virage. En 1905, un troisième aéroplane effectue quarante-neuf sorties. Un bipla [...]

Les frères Wright

Les frères Wright

Photographie

Le premier vol réalisé par Orville Wright (1871-1948), le 17 décembre 1903, sur la plage de Kill Devil, en Caroline du Nord, sous les yeux de son frère Wilbur (1867-1912). Cet appareil, le Wright Flyer, effectuera le même jour trois autres vols dont le dernier, réalisé par Wilbur à 5... 

Crédits : Fox Photos/ Getty Images

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Pour citer l’article

Jacques MÉRAND, « WRIGHT WILBUR (1867-1912) - & ORVILLE (1871-1948) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/wright-wilbur-et-orville/