SHADWELL THOMAS (1642-1692)

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Né dans le Norfolk, Thomas Shadwell est étudiant à Gonville and Caius College (Cambridge), puis passe au Middle Temple (Londres). Selon la coutume des jeunes intellectuels, il voyage quelque temps sur le continent. À son retour, il prend le goût du théâtre et fait jouer sa première pièce, Les Amants maussades (The Sullen Lovers) en 1668. C'est une adaptation des Fâcheux de Molière, dont les comédies servent souvent de point de départ à des dramaturges de la Restauration. On retrouve aussi du Misanthrope dans The Sullen Lovers, mais Molière est accommodé au climat de la période, c'est-à-dire que le wit — l'esprit — prend le pas sur le sentiment et sur les impératifs de la sagesse bourgeoise qui caractérise le théâtre de Molière. Par ailleurs, Shadwell est un grand admirateur de Ben Jonson, dont il se proclame le disciple. Enfin, il se déclare aussi l'admirateur de George Etherege (1634-1691), le premier et peut-être le plus fin des auteurs de la Restauration. Si bien que Shadwell, soumis à la triple influence de ces maîtres si différents, a fort à faire pour être personnel. Il caricature Molière, il n'a ni la verve ni la vigueur de Ben Jonson pour camper ses excentriques, et n'a pas non plus la finesse d'Etherege pour nous les faire aimer.

Il n'en écrit pas moins une quinzaine de pièces qui font de lui un auteur aimé du public ; en attendant Congreve, il assure la transition. Mais, pour nous, il n'est que l'auteur de comédies de mœurs assez ternes, malgré quelques passages enlevés, comédies qui intéressent davantage l'histoire d'une société que l'historien de la littérature. The Humorists (1671) ne manque pas de détails licencieux ; Epsom Wells (1673) est à la fois une imitation de Ben Jonson et une vulgarisation d'Etherege ; The Virtuoso (1676) nous présente des « humeurs » dans un style satirique bien conventionnel ; The Libertine (1676), qui a l'honneur d'être accompagné d'une musique de Purcell, propose une intéressante variation pré-sadienne sur le thème de Don Juan (John, son héros, viole les femmes dans les églises, met le feu à un couvent, empoisonne la seule femme qui l'aime vraiment, [...]

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Écrit par :

  • : doyen honoraire de la faculté des lettres et sciences humaines d'Aix-en-Provence

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Henri FLUCHÈRE, « SHADWELL THOMAS - (1642-1692) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/thomas-shadwell/