THÈME, musique

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Un thème est un motif mélodique ou rythmique ou mélodico-rythmique, parfois harmonique, suffisamment typé pour être facilement reconnaissable, et suffisamment riche pour être développé, varié, transposé ou transformé. Ce terme fut précédé de bien d'autres vocables au cours de l'histoire : cantus (firmus), ténor ou teneur, phrase, idée musicale, sujet dans le cadre précis de la fugue.

Le thème constitue le fondement essentiel d'une œuvre, de sa structure et de son unité. On a l'habitude de le diviser en motifs (souvent groupés par des liaisons), eux-mêmes découpables en cellules plus courtes. Mais sa longueur est si variable qu'il serait vain de vouloir généraliser : les thèmes préclassiques sont plutôt courts, alors que le premier thème du premier mouvement de la Sonate pour violon et piano de Claude Debussy (1916-1917), par exemple, contient vingt-quatre mesures. Un thème s'analyse donc au cas par cas, sa délimitation pouvant d'ailleurs se révéler problématique. Il se caractérise cependant par de nombreux éléments fondamentaux : sa tonalité (ou sa modalité), sa mesure, son tempo, ses éventuelles modulations (il passe assez souvent de la tonique à la dominante), ses rythmes constitutifs ainsi que la place et le poids des silences, son ambitus (intervalle du son le plus grave au son le plus aigu). Il se repère aussi par ses articulations (anacrouse et désinence ou arsis et thesis ; antécédent et conséquent chez les classiques ; symétrie et carrure en découpe de quatre plus quatre mesures chez les classiques ; repos aux points cadentiels), son profil d'évolution (ascendant ou descendant, courbes diverses, marches), son (ou ses) point(s) culminant(s), ses phrasés, ses intervalles (conjoints ou disjoints, certains d'entre eux caractéristiques et expressifs ; leur élargissement), sa dynamique (nuances et accents, contrastes ou progressions), son agogique (variations de mouvement), son ornementation. On relève enfin ses éventuelles tensions et détentes (leu [...]

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Pour citer l’article

Sophie COMET, « THÈME, musique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/theme-musique/