TAXINOMIE ou TAXONOMIE NUMÉRIQUE

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Michel Adanson (1727-1806) a été le précurseur génial de la taxinomie numérique. Incompris en son siècle, réfractaire aux axiomes linnéens, Adanson manifesta déjà le besoin d'évaluer quantitativement, de façon précise, reproductible, les différences ou les ressemblances, et de substituer à des évaluations demeurées floues et subjectives des nombres comparables et classables.

Si l'on veut bien se reporter aux diagrammes de la biométrie, par lesquels on représente dans des axes de coordonnées la variation des caractères au sein d'un groupe polymorphe (par exemple, longueur de la corolle, rapport entre longueur et largeur des feuilles), on comprendra aisément le principe élémentaire de la taxinomie numérique : dans un diagramme à deux dimensions représentant deux caractères, les objets étudiés se répartissent selon divers nuages de points susceptibles d'étude statistique (définition d'un centre et des limites du nuage). La « différence » entre chacun des nuages peut être estimée par la distance séparant leurs centres, distance géométriquement tangible et aisément calculée :

xa, ya, xb, yb sont les coordonnées des centres respectifs. Si l'on admet que la même représentation est applicable à n caractères dans un espace à n dimensions, et que des caractères non mesurables (présence-absence) sont susceptibles d'être intégrés (sous réserve que les valeurs intermédiaires manquent), on imagine sans peine que les taxons puissent s'ordonner en nuages dans cet hyperespace (où le temps peut être adjoint comme n + 1-ième dimension) et qu'entre eux puissent se calculer des distances taxinomiques données par la relation :

(le correctif 1/n pallie l'effet du nombre de caractères employés).

Le calcul de la distance taxinomique est souvent remplacé par celui d'autres coefficients dits de ressemblance, de divergence, de corrélation, etc. Sans doute leur trop grand nombre et le manque d'une formule ralliant tous les suffrages constituent-ils un point faibl [...]


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Écrit par :

  • : ancien assistant au Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Jean RAYNAL, « TAXINOMIE ou TAXONOMIE NUMÉRIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/taxinomie-taxonomie-numerique/