ESNAULT-PELTERIE ROBERT (1881-1957)

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Ingénieur de formation, le Français Robert Esnault-Pelterie joue un rôle primordial dans le développement de l'aviation au début du xxe siècle : il est notamment l'inventeur de l'avion monoplan, du moteur en étoile et du manche à balai. Par l'importance de ses travaux, il mérite de figurer parmi les quatre grands pionniers de l'astronautique, aux côtés du Russe Konstantin Edouardovitch Tsiolkovski, de l'Américain Robert Hutchings Goddard et du Germano-Roumain Hermann Oberth.

Robert Esnault-Pelterie

Robert Esnault-Pelterie

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Le Français Robert Esnault-Pelterie (1881-1957), aviateur et ingénieur, s'illustra en aéronautique et en astronautique. Il commence dès le début du XXe siècle par construire ses propres appareils, les monoplans baptisés R.E.P. selon ses initiales, puis il met au point le moteur en étoile et... 

Crédits : Library of Congress, Washington D.C.

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Un pionnier de l'aviation

Parmi les grands précurseurs de la conquête de l'espace, Robert Esnault-Pelterie – né le 8 novembre 1881 à Paris – est probablement le seul qui se soit d'abord distingué par une contribution importante au développement de l'aéronautique. Issu d'une famille d'industriels fortunés qui lui assurait une certaine indépendance financière, et après des études curieusement orientées vers les sciences naturelles, il fait partie en effet de cette pléiade de jeunes hommes qui, à l'aube du xxe siècle, firent passer en quelques années le vieux rêve du vol humain à l'état d'une technique majeure. Avec une structure principale métallique, des ailes entoilées sur les deux faces et un train à amortisseur oléopneumatique, les monoplans de Robert Esnault-Pelterie (baptisés R.E.P. d'après ses initiales, par lesquelles ses amis garderont l'habitude de le nommer familièrement) préfiguraient l'avion de l'avenir mieux que les « cages à poules » de ses concurrents. Leur hélice tractrice métallique était entraînée par un moteur en étoile, système qui devait rester, jusqu'à l'avènement du turboréacteur, le propulseur le plus utilisé dans l'aviation. Esnault-Pelterie l'avait conçu et construit, et il en a donné une théorie qui est encore enseignée. Il a imaginé aussi l'essai statique de résistance : la capacité de la voilure à porter le poids de l'appareil est vérifiée en la chargeant de sacs de sable, l'avion étant mis sur le [...]

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Écrit par :

  • : ingénieur général de l'armement, président de l'Association aéronautique et astronautique de France, membre de l'Académie des sciences
  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Pierre CONTENSOU, Jacques VILLAIN, « ESNAULT-PELTERIE ROBERT - (1881-1957) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/robert-esnault-pelterie/