PROSTITUTION DANS L'ANTIQUITÉ

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Le champ lexical antique de la prostitution est très diversifié : koinê, philê, pornê, hetaira, pour désigner la prostituée grecque ; meretrix, lupa, publica, scortum pour nommer la prostituée romaine ; porneion pour signifier la maison de passe en Grèce ancienne, hetairêsis (grec) et meretricium (latin) pour qualifier l’acte de prostitution, etc. Cette particularité linguistique est révélatrice des multiples significations qui entourent les transactions sexuelles dans la Grèce et la Rome anciennes (vie siècle av. J.-C. – ve siècle apr. J.-C.). Elle souligne également l’importance qu’il y a à les considérer en dehors des catégorisations modernes qui opposent la mère à la putain ou qui définissent le désir selon le sexe de l’individu (opposition homosexualité-hétérosexualité). Le verbe prostare (« exposer pour une mise en vente »), d’où vient le substantif « prostitution », est rarement utilisé pour désigner le commerce du sexe avant l’Antiquité tardive (au ive siècle apr. J.-C.). Dans la Grèce classique, celle d’Athènes au temps de Périclès et de Démosthène aux ve et ive siècles avant J.-C., la monétarisation des services sexuels coexiste avec la pratique du don, ce qui, en évitant la standardisation des prix, permet parfois des gains considérables (logement luxueux, nourriture et vêtements raffinés…) et une personnalisation de l’échange, surtout quand celui-ci dure plusieurs mois, voire plusieurs années. Par ailleurs, la sexualité n’est pas dissociée des autres formes de plaisirs, qu’ils soient intellectuels et artistiques, ou corporels (notamment les plaisirs de table). Ils sont tous régis par la même morale fondée sur la mesure et le respect des hiérarchies sociales. La prostitution s’insère par conséquent dans l’ensemble complexe des rapports sociaux, qui sont davantage organisés autour de la distinction entre personnes libres et non libres, classes supérieures et inférieures, plutôt qu’entre hommes et femmes ou entre femmes respectables e [...]

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Écrit par :

  • : professeure des Universités en histoire ancienne, université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne, directrice de l'UMR 8210 Anthropologie et histoire des mondes antiques

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Pour citer l’article

Violaine SEBILLOTTE CUCHET, « PROSTITUTION DANS L'ANTIQUITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/prostitution-dans-l-antiquite/