PHÉNOMÈNE (sciences)

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Selon l'étymologie grecque (phainomenon, « ce qui apparaît »), un phénomène est un événement qui se produit à un certain moment par opposition à ce qui est immuable. Pour les physiciens ioniens (vie siècle av. J.-C.), la science des phénomènes consiste à établir des relations intelligibles, et souvent mathématiques, qui rendent compte du changement dans les phénomènes. La notion de phénomène physique – utilisée dans toutes les sciences de la nature – est conforme à ce sens général. L'observation attentive des phénomènes naturels est le point de départ de la démarche scientifique. La construction d'une théorie et le recours à l'expérimentation permettent ensuite de progresser dans la compréhension rationnelle des lois naturelles. Les expériences effectuées en vue de valider le modèle théorique ou d'éclairer des aspects nouveaux des mécanismes en œuvre sont encore l'occasion d'observer des phénomènes nouveaux, souvent dans des conditions mieux contrôlées. Deux exemples peuvent illustrer cette complémentarité entre phénomènes naturels, théorie et phénomènes provoqués dans un cadre expérimental.

Si les passages des comètes ont de tout temps intrigué les hommes, qui les ont parfois interprétés comme des présages funestes, leur progressive compréhension est exemplaire de la démarche scientifique. L'étude de leurs chemins cosmiques a fait l'objet de débats animés entre les astronomes : les comètes, comme les planètes, contournaient-elles le Soleil ? La célèbre prédiction (1705) d'Edmund Halley à propos du retour en 1758 de la comète, qui dès lors portera son nom, a joué un rôle primordial dans l'établissement définitif des lois de Newton sur la gravitation universelle. Il avait appliqué ces lois à l'étude du mouvement et de la trajectoire de la comète observée en 1682 et montré que l'orbite devait être elliptique, ce qui lui permettait d [...]


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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « PHÉNOMÈNE (sciences) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/phenomene-sciences/