OLMÈQUES

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Hache de cérémonie olmèque

Hache de cérémonie olmèque
Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Tête colossale olmèque

Tête colossale olmèque
Crédits : an Mursell/Mexicolore, Bridgeman Images

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Le pouvoir et le modèle du jaguar

C'est sur la côte du golfe et particulièrement dans les grands sites de San Lorenzo et de La Venta que l'étude de la sculpture monumentale permet de définir et de comprendre la nature du pouvoir. Parmi les œuvres les plus colossales figurent celles que l'on a désignées comme autels, puis comme trônes, et qui ne furent probablement ni les uns ni les autres, mais de simples monuments élevés à la gloire du dirigeant. Ce sont d'énormes blocs rectangulaires avec une scène d'émergence sculptée en haut relief sur l'un de leurs grands côtés : l'homme, qui émerge d'une niche semi-circulaire, porte dans ses bras un enfant mi-humain, mi-félin (autel 5 de La Venta). Ce bébé-jaguar possède la bouche arquée du félin qui montre les dents, un museau aplati et des yeux en amande, souvent un crâne fendu. Il s'agit d'une personnification de la foudre, la force qui apporte la pluie et la fertilité et qui, de plus, anéantit les ennemis ; comme telle, elle représente un emblème de pouvoir dans les mains du souverain. Par comparaison avec le même thème traité des siècles plus tard par les Mayas, ces monuments figurent le monstre terrestre qui laisse échapper de sa gueule béante le chef, qui ainsi s'identifie au soleil à son lever. C'est là une des plus anciennes illustrations de la métaphore solaire du pouvoir : l'accession au trône du dirigeant, commémorée par ce monument, équivaut à la naissance du jour. Sur l'autel 4 de La Venta, le souverain émerge de la même niche-gueule terrestre sans le bébé-jaguar. Il manifeste cependant sa puissance en tenant les extrémités des cordes qui entravent les captifs sculptés sur les côtés du monument.

La créature dite du bébé-jaguar, comme figure de fertilité et de pouvoir, existe aussi en petite sculpture sous forme de plaque, de hache ou de figurine (statuette du Brooklyn Museum) ; sa tête de profil est présente aussi sur les poteries, en totalité ou en partie. À côté de cette figure mythique, on trouve des statues d'hommes qui reprennent la posture assise du félin avec les pattes avant encadrées par les pattes arriè [...]

Hache de cérémonie olmèque

Hache de cérémonie olmèque

Photographie

Cette hache de cérémonie est une représentation de divinité féline, figure majeure du panthéon olmèque et mésoaméricain présente à toutes les époques. Jade, 1200 avant J.-C., British Museum, Londres. 

Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Claude-François BAUDEZ, « OLMÈQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/olmeques/