INTERSTELLAIRE MILIEU

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Le gaz neutre

Peu spectaculaire en observation optique, le gaz neutre n'a été découvert qu'au début du xxe siècle, et son étude a surtout été faite à partir des années 1970 en utilisant des techniques radioastronomiques et spatiales très variées.

Les nuages diffus

Représentant la composante la mieux connue du milieu interstellaire, les nuages diffus sont relativement transparents à la lumière ; ils se manifestent par des raies d'absorption caractéristiques des différents éléments qu'ils contiennent, raies très fines visibles dans les spectres à haute résolution d'étoiles situées à l'arrière-plan. Dans le domaine visible, ces raies sont peu nombreuses : les principales sont les raies D du sodium, les raies H et K du calcium ionisé une fois, celles du calcium neutre, du titane ionisé une fois, et de trois radicaux moléculaire simples (CN, CH et CH+). La présence d'ions s'explique par le fait que le rayonnement ultraviolet de l'ensemble des étoiles de la Galaxie peut pénétrer assez facilement dans ces nuages si sa longueur d'onde est supérieure à 91,2 nm – la limite d'ionisation de l'hydrogène atomique –, et ioniser un certain nombre d'éléments ; en revanche, les radiations de longueurs d'onde inférieures sont totalement absorbées par l'hydrogène atomique, qui est très abondant. Les raies d'absorption interstellaires observées dans le spectre des étoiles sont fines, indiquant des températures basses et des mouvements internes faibles, mais sont souvent multiples : cela montre que la matière interstellaire n'est pas distribuée uniformément, mais en nuages ou en sous-nuages isolés dont chacun est animé d'une vitesse particulière, produisant une composante de la raie décalée en longueur d'onde par effet Doppler-Fizeau.

En 1951, la découverte de la raie radio à 21 centimètres de longueur d'onde produite par l'hydrogène atomique montrait que cet élément est le principal constituant des nuages diffus, et permettait d'en préciser leurs caractéristiques et leur distribution dans la Galaxie, où ils sont concentrés le long de bras spiraux. [...]


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Nuage du Cygne

Nuage du Cygne
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Nébuleuse d'Orion

Nébuleuse d'Orion
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Barnard 68

Barnard 68
Crédits : European Southern Observatory

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Nébuleuse de la Carène

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Crédits : NASA/ ESA/ N. Smith, UCB/ The Hubble Heritage Team, STScI/ AURA

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Pour citer l’article

James LEQUEUX, « INTERSTELLAIRE MILIEU », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/milieu-interstellaire/