MESTA

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À partir du xiie siècle, lorsque la reconquête de l'Espagne sur les Maures progresse nettement, les souverains de Castille récompensent leurs vassaux, nobles et chevaliers des ordres militaires, des services rendus dans la lutte contre l'adversaire musulman, par la cession de terres qui seront destinées en priorité à l'élevage. Ces nouveaux propriétaires sont au xiiie siècle assez nombreux pour fonder une association d'éleveurs transhumants, la Mesta, reconnue par ordonnance royale en 1273 et nantie de privilèges qui vont lui permettre de s'organiser rapidement. Dès la fin du siècle, le roi nomme à sa tête un magistrat, l'alcade entregador, qui contrôle l'élevage transhumant avec l'aide d'entregadores subalternes : ces derniers, à raison d'un par district, surveillent les cañadas ou chemins empruntés par les troupeaux ; ils doivent notamment maintenir le libre accès aux abreuvoirs et aux lieux de repos et veiller à ce que forêts, pâtures, landes n'empiètent pas sur ces routes, dont la largeur réglementaire est de soixante-dix-huit mètres.

Le parc ou cabaña, dirigé par un mayoral, est divisé en rebaños ou troupeaux comprenant chacun mille moutons, qui sillonnent l'Espagne deux fois par an et dont le passage donne lieu à des différends plus ou moins graves avec les cultivateurs sédentaires. Ces conflits sont portés devant le tribunal dirigé par l'alcade entregador qui donne rarement raison aux paysans, malgré l'évidence des destructions causées par les moutons. Mais les plaintes des agriculteurs parviennent aussi aux oreilles des souverains qui, à la fin du xiiie et au début du xive siècle limitent la compétence des alcades, les empêchant d'empiéter sur les prérogatives de la justice locale. L'histoire de la Mesta est jalonnée par les prises de position contradictoires du pouvoir royal qui soutient cette organisation tyrannique, lorsqu'il est lui-même dans une situati [...]

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Marie-France SCHMIDT, « MESTA », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/mesta/