MÉLANCOLIE. GÉNIE ET FOLIE EN OCCIDENT (exposition)

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Annoncée comme l'une des dernières expositions de Jean Clair, celle du moins qui couronnait sa carrière de directeur du musée Picasso à Paris, Mélancolie. Génie et folie en Occident, au Grand Palais du 13 octobre 2005 au 16 janvier 2006, condensait les thématiques de ses précédentes expositions. Qu'il s'agisse en effet des relations entre l'art et la science, explorées dans L'Âme au corps au Grand Palais en 1996, de l'imaginaire de l'infini interrogé dans Cosmos. Du romantisme à l'avant-garde, présentée à Montréal en 1999 puis à Barcelone en 2000, ou encore de la vision dérisoire que les artistes ont souvent donnée d'eux-mêmes, avec La Grande Parade. Portrait de l'artiste en clown, au Grand Palais en 2004, ces sujets renvoient tous à un thème qui hante la culture occidentale depuis près de 2 500 ans : celui de la mélancolie.

Les premières occurrences du terme apparaissent dans un traité médical, De la nature de l'homme, attribué à Hippocrate. La melankholia, littéralement « bile noire », est l'une des quatre humeurs dont dépend la santé : en excès dans le corps, elle provoque un état prolongé de tristesse et de crainte, la maladie mélancolique. Mais bien vite, la philosophie s'intéresse à la mélancolie, ainsi dans le Problème XXX attribué à Aristote : « Pour quelle raison tous ceux qui ont été des hommes d'exception […] sont-ils manifestement mélancoliques ? » Ce texte inaugure la longue tradition selon laquelle le génie, déterminé par un échauffement de la bile noire, ouvre l'individu à un au-delà. Cet état est cependant aléatoire et précaire : si l'échauffement est insuffisant, l'individu reste triste et craintif ; s'il est excessif, le voilà plongé dans une mélancolie furieuse, proche de la folie.

Un parcours chronologique et thématique articu [...]

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Hélène PRIGENT, « MÉLANCOLIE. GÉNIE ET FOLIE EN OCCIDENT (exposition) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/melancolie-genie-et-folie-en-occident/