KURU

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En 1957, un médecin américain, Vincent Zigas, officier de santé en Nouvelle-Guinée, signalait une curieuse maladie neurologique qui décimait une tribu locale, et que les indigènes appelaient kuru. La chance voulut que Carleton Gajdusek, également médecin de l'armée américaine, fût en visite à Melbourne au même moment : il décida aussitôt de passer un an en Nouvelle-Guinée pour élucider ce mystère. La maladie commençait par des frissons et des troubles de l'équilibre, qui s'aggravaient ensuite, d'un tremblement et d'une incoordination des mouvements empêchant enfin la station debout ; la mort survenait en moins d'un an, le malade étant devenu grabataire.

La maladie était strictement localisée à une petite zone représentant environ 35 000 habitants : elle atteignait deux fois plus souvent les femmes et, assez souvent, les jeunes enfants avec une prévalence moyenne de 5 à 10 p. 100. L'enquête montra assez rapidement que la maladie était contractée à l'occasion d'actes de cannibalisme, femmes et enfants participant en priorité à la dégustation du cerveau de la victime. Gajdusek entreprit alors de collecter les documents anatomiques et les prélèvements biologiques de ces malades : ils furent examinés attentivement aux États-Unis, et l'on fut frappé par la ressemblance des lésions avec celles d'une maladie du mouton : la scrapie ou tremblante. L'incubation de cette dernière demandant des années, le même délai fut prévu pour les chimpanzés inoculés par le matériel pathologique provenant des malades atteints de kuru. C'est seulement en 1965, deux ans après l'inoculation par Gibbs du premier chimpanzé, que celui-ci présenta des troubles rappelant tout à fait ceux du kuru : l'examen microscopique de son cerveau montra aussi les mêmes lésions. L'expérience fut renouvelée, et l'inoculation intracérébrale du cerveau provenant soit d'un malade atteint de kuru, soit d'un chimpanzé expérimentalement contaminé permit de transmettre la maladie d'animal à animal. L'agent responsable est retenu par les ultrafiltres à partir d'une porosité de 220 nanomètres. Il est extraordinairement r [...]

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Écrit par :

  • : docteur en médecine, chef du laboratoire de neuro-immunologie à l'hôpital de la Salpêtrière, Paris

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Pour citer l’article

E. SCHULLER, « KURU », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/kuru/