SELDEN JOHN (1584-1654)

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Juriste et humaniste anglais né à Salvington (Sussex). Diplômé d'Oxford, Selden est admis à Inner Temple en 1604 et appelé au barreau en 1612 ; mais il ne plaide que rarement. Après des travaux consacrés à l'histoire du droit et aux antiquités orientales, son Histoire des dîmes (History of Tithes, 1618), dont les conclusions indisposent le clergé, lui vaut d'être remarqué ; il y soutient l'idée que les dîmes ne sont peut-être pas dues en vertu de la loi divine (iure divino), mais du droit humain. En matière religieuse, Selden demeurera fidèle aux thèses de l'érastianisme (doctrine de l'unité du pouvoir au profit de l'État, du nom du théologien helvétique Thomas Lieber, dit Éraste, 1523-1588). L'Église, au même titre que d'autres institutions, doit être soumise à l'autorité du pouvoir civil. « Ils sont également fous, disait Selden, ceux qui soutiennent que les évêques sont iure divino, et doivent être à ce titre maintenus, et ceux qui disent qu'ils sont si antichrétiens qu'ils doivent être supprimés. Tout doit être laissé à la discrétion de l'État. »

C'est en 1621 que débute sa carrière politique. Cette année-là, avant même d'être député à la Chambre des communes, où il siégera régulièrement à partir de 1522, il collabore à la recherche des précédents qui appuieront la célèbre protestation que firent alors les Communes. L'ampleur de ses connaissances de droit constitutionnel et de jurisprudence lui vaut d'être l'un des leaders du parti de l'opposition, et il joue à ce titre un rôle prépondérant lors des conflits qui opposent Charles Ier et le Parlement ; en particulier, il prend une part active aux attaques dirigées contre Buckingham ainsi qu'à la rédaction de la Petition of Right votée par les Chambres en 1628 pour protester contre les empiétements de la Couronne au détriment des libertés et des propriétés individuelles. Son attitude libérale lui valut deux années de détention. Durant le procès, l'exécution du roi et l'ascension de Cromwell, Selden s'abstint de toute prise de position [...]

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François BURDEAU, « SELDEN JOHN - (1584-1654) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/john-selden/