HESS HARRY HAMMOND (1906-1969)

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Harry Hess fut un géologue américain du xxe siècle. Professeur de géologie à l'université Princeton (New Jersey, États-Unis), il joua un rôle prédominant dans l'émergence de la théorie de la tectonique des plaques.

Harry Hammond Hess naît le 24 mai 1906 à New York. Il a neuf ans lorsque Alfred Wegener publie, en 1915, Genèse des océans et des continents : théories des translations continentales. Pour Wegener, les continents actuels formaient un seul supercontinent au Permien : la Pangée. Son intuition était bonne, mais la dérive des continents n'était pas comprise, et son modèle fut rejeté par la communauté scientifique. Arthur Holmes, un scientifique britannique, imagine dans les années 1930 le rôle des fonds océaniques dans la dérive des continents.

Durant la Seconde Guerre mondiale, Harry Hess est officier dans la marine américaine. Mais il est également passionné de géologie, et il effectue la première cartographie du fond du Pacifique par échosondage. En 1962, dans son ouvrage Histoire des bassins océaniques, il démontre la symétrie des fonds océaniques de part et d'autre de la ride médio-atlantique, et propose pour la première fois le concept d'accrétion océanique (formation des fonds océaniques). Les magmas venant de l'intérieur de la Terre s'épanchent à la surface du fond des océans, créant un nouveau plancher océanique, qui est susceptible de replonger au niveau des fosses océaniques. Son travail révolutionne les travaux de Wegener et de Holmes : les océans n'ont pas 4 milliards d'années, mais pas plus de 200 millions d'années car ils sont recyclés au niveau des fosses. De plus, les continents se déplacent parce que de la croûte océanique est créée. En 1963, la découverte des anomalies magnétiques dans les océans confirme son hypothèse.

Dès 1962, Henry Hess est nommé président du programme spatial de l'Académie des sciences qui initiera le programme Apollo. Il meurt le 25 août 1969 à Woods Hole (Massachusetts).

—  Stéphane GUILLOT

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Pour citer l’article

Stéphane GUILLOT, « HESS HARRY HAMMOND - (1906-1969) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 mars 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/harry-hammond-hess/