GRAFFITI

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Au service de l'histoire

Comme le remarque, avec raison, l'abbé Martigny dans son Dictionnaire des antiquités chrétiennes, l'étude des graffiti des civilisations antiques n'est pas « une simple affaire de curiosité : elle est de la plus grande importance pour l'histoire et l'archéologie. Car, si l'on y trouve le plus communément des noms propres de visiteurs, avec indication de l'époque de la visite, des souvenirs et salutations lointaines aux personnes absentes, des formules admiratives sur la beauté des monuments, quelquefois même des réflexions futiles ou malséantes, il s'y rencontre aussi des allusions aux événements contemporains, des constatations de faits et de dates, qui, dans leur laconique précision, fournissent à la critique historique des éléments non moins utiles qu'inattendus. »

Ainsi, les graffiti figuratifs de gladiateurs relevés par Garruci à Pompéi contiennent, en plus des renseignements sur les armes et les vêtements des combattants, des renseignements précieux sur le déroulement des combats eux-mêmes. Dans la première illustration de l'atlas de Garruci, on voit se confronter les gladiateurs Antigonus et Superbus. Le premier, déjà vainqueur dans de nombreux combats, à en croire ce graffite, est armé comme un rétiaire d'un trident, et aussi d'un petit bouclier et d'un glaive ou d'un sabre court. Le second, vainqueur d'un seul combat auparavant, est armé, lui, comme un samnite, d'un bouclier long et d'une épée courte. Le laniste de ce dernier, Casuntius, lui déconseille d'engager la lutte avec un adversaire aussi expérimenté. Il est permis d'en conclure que ce genre de combat ne se terminait pas toujours d'une façon aussi sanglante que le prétendent certains auteurs anciens et modernes, au moins quand il s'agit, comme dans ce graffite, d'un combat entre deux personnes libres.

Les graffiti littéraires grecs et romains contiennent aussi des renseignements précieux. Ils ont pu éclaircir plus d'une fois l'histoire politique et la vie quotidienne de leur époque et mettre e [...]

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Écrit par :

  • : professeur de criminologie et de justice pénale à l'université du Missouri, Saint Louis (États-Unis)
  • : professeur de criminologie et de justice pénale à l'université du Missouri, Saint Louis (États-Unis)
  • : docteur en ethnologie de l'université de Paris

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Pour citer l’article

Scott H. DECKER, Glen D. CURRY, William P. MCLEAN, « GRAFFITI », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/graffiti/