ENGELS FRIEDRICH (1820-1895)

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Le théoricien du matérialisme historique

Tandis que Marx, en émigré poursuivi par toutes les polices, se fixe à Londres, Engels est (jusqu'en 1870) associé à la direction de la succursale de Manchester de la maison Ermen & Engels. Il subvient alors aux besoins de plusieurs émigrés socialistes allemands, à commencer par Marx et sa famille qui vivaient dans une profonde misère. Mais, dans le même temps, il partage la vie d'une ouvrière « immigrée » irlandaise (Mary Burns). Son activité industrielle et commerciale lui permit de conduire une enquête permanente sur le fonctionnement du mode de production capitaliste, notamment en ce qui concerne la révolution industrielle ininterrompue, les formes de la rotation du capital, les cycles de sa reproduction élargie (sur l'exemple alors privilégié de l'industrie cotonnière), la circulation du capital financier. Les résultats de cette enquête, continûment transmis à Marx, sont passés dans Le Capital.

Outre cette collaboration décisive à l'investigation de Marx, Le Capital doit une autre part essentielle aux travaux d'Engels. Il s'agit de l'édition de ses livres II et III, publiés après la mort de Marx, en 1885 et 1894 respectivement. Cette édition ne représente pas seulement un énorme travail de déchiffrage et de montage des manuscrits de Marx : comme il s'agissait d'exposition, et qu'une science n'est pas ailleurs que dans son exposition rigoureuse, il s'agissait en fait d'un véritable travail de connaissance auquel Engels usa entièrement les dernières années de sa vie. Enfin, dans les préfaces rédigées pour les livres II et III, Engels fit œuvre de théoricien de l'histoire des sciences. Appliquant à Marx les concepts épistémologiques qui permettent, par exemple, de comprendre la place de Lavoisier dans l'histoire de la chimie, il étudie le mécanisme de la révolution théorique opérée par Marx en économie politique par la définition du concept de survaleur (ou plus-value), et ses conditions de possibilité.

En même temps, l'activité théorique d'Engels s'étendit à une série de domaines [...]

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Pour citer l’article

Étienne BALIBAR, Pierre MACHEREY, « ENGELS FRIEDRICH - (1820-1895) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/friedrich-engels/