EXPLICATION, sociologie

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Depuis Wilhelm Dilthey, il est classique de distinguer deux démarches intellectuelles : la compréhension, qui serait caractéristique des sciences de l'esprit, et l'explication, qui serait propre aux sciences de la matière. Expliquer renvoie donc à première vue au cadre épistémologique dont se sont dotées, depuis la révolution scientifique, les sciences naturelles. Il s'agit de substituer à des rapports d'ordre magique des relations causales objectives qui peuvent être représentées sous une forme mathématique.

Mais, avant de relever de l'épistémologie, l'explication est un concept de sens commun. Expliquer, c'est d'abord prendre le temps de développer un raisonnement propre à emporter la conviction de celui qui le reçoit. « Sans explication » signifie avant tout de façon « arbitraire », voire « autoritaire ». L'explication est du côté de la raison et, plus précisément, de l'explicitation systématique des enchaînements rationnels sous-jacents à un fait, une décision, un mot, etc. Une explication peut être ou non convaincante, et s'oppose à un argument d'autorité, à une parole magique, à l'usage d'un mot non défini, ou encore à toute forme d'adhésion instantanée à un énoncé : l'explication demande du temps et une construction rationnelle.

Les sciences sociales ont-elles vocation à expliquer des phénomènes ? C'est le cas selon François Simiand qui, dans La Méthode positive en science économique (1912), poursuit la réflexion d'Émile Durkheim : « Une théorie de science positive est constituée par l'explication causale, à forme de loi, d'un phénomène ou d'une catégorie de phénomènes ; elle n'est pas la détermination idéale d'un certain système hypothétique de relations entre des éléments conçus par l'esprit. » Une véritable explication reposerait donc sur la saisie intellectuelle de faits positifs par un enchaînement rationnel de causes, appelé « loi ». Au fond, on retrouve là l'idée de mécanisme transposée aux faits sociaux, dans la lignée des philosophies matérialistes [...]

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Écrit par :

  • : professeur de sociologie à l'université de Versailles-Saint-Quentin-en-Yvelines

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Pour citer l’article

Frédéric LEBARON, « EXPLICATION, sociologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/explication-sociologie/