DÉCOUVERTE DES DÉFENSES IMMUNITAIRES DES INSECTES

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Ilia (Élie) Metchnikov démontre, en 1882, la capacité des cellules intestinales de l’étoile de mer à ingérer et détruire des particules étrangères, dont les microbes. Il appelle ces cellules des « phagocytes ». Ce phénomène, la phagocytose, est universel ; c’est une réponse défensive spontanée, innée. À partir de 1890, Paul Ehrlich et Émile Roux démontrent chacun l’existence d’une réponse également défensive, induite par l’objet étranger et spécifique de ce dernier. Les molécules qui interviennent circulent dans le sang ; Ehrlich les nomme « anticorps » en 1897. Ils ne sont pas retrouvés ailleurs que chez les Vertébrés. Les deux systèmes, inné et induit, phagocytes et anticorps, coopèrent à la défense de l’organisme. Metchnikov et Ehrlich reçoivent ensemble le prix Nobel de physiologie ou de médecine en 1908.

De longue date, on savait les insectes particulièrement résistants aux bactéries. Dans la logique des travaux de Metchnikov, on pensait en général que cette capacité était due à l’activité spontanée des cellules phagocytaires abondantes chez les insectes et circulant dans leur hémolymphe. Mais ce mécanisme n’est pas suffisant pour expliquer cette résistance. En 1918, Rudolph W. Glaser, un chercheur de l’US Bureau of Entomology, associé à l’institution Bussey de l’université Harvard à Boston, découvre que l’injection d’une faible dose de bactéries à un criquet (Melanoplus femurrubrum) fait apparaître, après quelques heures, une activité antibactérienne puissante dans son hémolymphe. Glaser l’interprète comme la manifestation d’une réaction « immunitaire » chez l’insecte ainsi « stimulé », d’une certaine manière assimilable à la production d’anticorps. L’article qu’il publie dans la revue d’entomologie Psyche porte d’ailleurs un titre sans ambiguïté : « Sur l’existence de principes d’immunité chez les insect [...]


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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Gabriel GACHELIN, « DÉCOUVERTE DES DÉFENSES IMMUNITAIRES DES INSECTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/decouverte-des-defenses-immunitaires-des-insectes/