COLUMBIA, fleuve

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Histoire

C’est le marchand de fourrures américain Robert Gray qui, en 1792, donne au Nich’iWana, ou « grand fleuve », tel que le désignent les Autochtones, son nom actuel, en l’honneur de son navire, le Columbia Rediviva, premier navire allochtone à s’ancrer à l’embouchure du Columbia. Le fleuve et son bassin seront au cœur de la traite des fourrures du district du Columbia, créé au début du xixe siècle par la Compagnie du Nord-Ouest puis exploité par la Compagnie de la baie d'Hudson. Avec le traité d’Oregon signé en 1846 entre la Grande-Bretagne et les États-Unis, le territoire au nord de la nouvelle frontière internationale a conservé son nom dans le cadre de la région qui est devenue la Colombie « britannique ».

Pendant des millénaires, le saumon a assuré la subsistance d’importantes populations autochtones. On estime que de 11 à 16 millions de saumons remontaient le fleuve annuellement avant les premiers contacts avec les Européens. Six espèces différentes de saumon (Oncorhynchus) ont été recensées : chinook (ou saumon royal, le plus gros), coho, sockeye, kéta, rose et arc-en-ciel. Le saumon se révèle aussi être une ressource de choix pour les colons. En plus de la pêche traditionnelle, une pêche commerciale se développe à partir des années 1850. Astoria, Portland et Vancouver avaient des conserveries significatives. La pêche au filet et la mise en conserve ont vu leur importance diminuer après les années 1950.

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Écrit par :

  • : professeure agrégée, département d'histoire et d'études classiques de l'université de l'Alberta (Canada)

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Pour citer l’article

Liza PIPER, « COLUMBIA, fleuve », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/columbia-fleuve/