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CASSITÉRITE

Bioxyde d'étain, la cassitérite, de couleur jaunâtre, brun-rouge à noire, avec des bandes alternées dans un même cristal, se caractérise par sa forte densité, ses cristaux prismatiques bipyramidaux souvent agglomérés et maclés en « bec d'étain » (macle appelée aussi « visière »). Elle se présente aussi en aiguilles, en encroûtements brun-rouge et en masses fibroradiées dans les remaniements alluvionnaires (étain de bois).

formule : SnO2 ;

système : quadratique ;

dureté : 6-7 ;

poids spécifique : 6,8-7,1 ;

éclat : de submétallique à adamantin ;

transparence : de translucide à transparente ;

cassure : de subconchoïdale à quelconque.

La cassitérite, du grec kassiteros (étain), représente le principal minerai pour l'extraction de l'étain avec une teneur pouvant dépasser 78 p. 100. En raison de sa valeur économique, on l'exploite même dans des gisements de faible teneur (à partir de 0,5 p. 100) comme en Bolivie ou en Chine (Yunnan). La cassitérite cristallise dans les filons hydrothermaux de haute température, dans les coulées de lave rhyolitique (Durago, Mexique) et comme minéral primaire des pegmatites. Elle est souvent associée à la wolframite, à la topaze, à la tourmaline, à la fluorite, au quartz, etc. On trouve de beaux cristaux de 10 à 15 centimètres dans les gisements réputés de Horni-Slavkov (République tchèque) et du Minas Gerais (Brésil), mais la cassitérite est exploitée dans de nombreux endroits : en Cornouailles (depuis l'époque romaine), aux États-Unis (Californie et Virginie), dans les formations alluvionnaires en Malaisie et en Indonésie. En France, elle est connue à Villeder (Morbihan), à Meymac (Corrèze) et à Montrebras-en-Soumans (Creuse).

La cassitérite est infusible ; maintenue dans une solution froide d'acide chlorhydrique dilué en présence de zinc, elle se couvre d'un film brillant d'étain. L'étain est employé notamment dans la préparation d'alliages (bronze, laiton), comme antioxydant (étamage) et, métal non nocif, pour l'emballage de produits alimentaires (boîtes de conserves, papier d'étain).

— Yves GAUTIER

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Écrit par

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

Classification

Pour citer cet article

Yves GAUTIER. CASSITÉRITE [en ligne]. In Encyclopædia Universalis. Disponible sur : (consulté le )

Article mis en ligne le et modifié le 10/02/2009

Autres références

  • ÉTAIN

    • Écrit par et
    • 3 378 mots

    L'étain est l'élément chimique de symbole Sn (du latin stannum), de numéro atomique 50. Il appartient au sous-groupe IV b de la classification périodique. Il y est compris entre le germanium, fort peu métallique, et le plomb. Il se présente d'ailleurs sous plusieurs formes cristallines...

  • MÉTAUX - Gisements métallifères

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    ...obliques constituées par des « framboises » de pyrite (FeS2) ; cette disposition prouve l'origine sédimentaire du minerai. Les filons de quartz et de cassitérite entourés de greisen (quartz et muscovite), toujours à l'intérieur ou s'évadant peu des massifs granitiques, laissent à penser qu'il y a une...
  • OXYDES ET HYDROXYDES NATURELS

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    La cassitériteSnO2 et la polianite MnO2 sont isotypes du rutile. Les cristaux de la cassitérite, bruns ou noirs, sont maclés suivant (O11), mais plus trapus que ceux du rutile (« bec de l'étain »). Source essentielle d'étain, la cassitérite se rencontre dans les roches éruptives...