ASTROCHIMIE

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Les hydrocarbures aromatiques polycycliques

Ces processus sont d'autant plus nécessaires qu'une classe importante de molécules interstellaires, celle des PAH, n'a pas encore complètement trouvé sa place dans les réseaux de chimie. Les PAH sont des molécules fascinantes : chacune de ces molécules contient typiquement de 20 à 100 atomes de carbone, et l'on pense qu'ensemble elles recèlent de 10 à 20 p. 100 du carbone cosmique. Pourtant, aucune n'a jamais été spécifiquement identifiée. C'est pour expliquer la présence de bandes caractéristiques dans le spectre infrarouge de nombreuses nébuleuses que les astronomes ont en effet imaginé dans les années 1980 l'existence de molécules géantes, planes, constituées de nombreux cycles benzéniques accolés (cf. figure). La réalité de ces espèces d'un genre nouveau est quasi assurée aujourd'hui. Cependant, les astronomes n'ont pas encore réussi à identifier une molécule en particulier, car les bandes observées, si elles sont bien typiques de composés organiques, sont peu spécifiques. Grâce au satellite I.S.O., une chose est sûre en tout cas : ces hydrocarbures géants sont présents partout dans l'Univers. Inévitablement, ils ont un lien avec les chaînes carbonées et les petits cycles carbonés. C'est dans les atmosphères d'une certaine classe d'étoiles que ce lien est le plus évident. En effet, dans les dernières phases de leur évolution, certaines étoiles se transforment en de formidables réacteurs chimiques où l'on observe PAH et petits hydrocarbures. C'est là, pense-t-on, que les poussières carbonées sont synthétisées. Et c'est aussi dans l'atmosphère d'une de ces usines à suies, baptisée CRL 618, qu'a été découverte en 2001 la molécule de benzène, un véritable « chaînon manquant » pour l'astrochimiste entre PAH et chaînes carbonées. Du fait de leur grande surface cumulée, les molécules géantes ont un impact important sur l'évolution du gaz. Interagissant facilement avec les porteurs de charges (électrons ou ions), elles participent à la chimie. Par ailleurs, elles jouent un rôle très imp [...]


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Milieu interstellaire

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Formes carbonées existant probablement dans l'espace interstellaire

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Molécules du milieu interstellaire

Molécules du milieu interstellaire
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Écrit par :

  • : journaliste scientifique
  • : chercheur au Laboratoire d'étude du rayonnement et de la matière en astrophysique (L.E.R.M.A.), C.N.R.S., Observatoire de Paris, École normale supérieure et université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie

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Pour citer l’article

David FOSSÉ, Maryvonne GERIN, « ASTROCHIMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/astrochimie/