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NEIGE

La neige est une précipitation de cristaux de glace isolés ou soudés, dont la taille est généralement comprise entre 2 et 5 millimètres.

Lorsque la précipitation est constituée de petits cristaux de glace, qui tombent par ciel clair, on ne parle plus de neige, mais de « poudrins de glace ». Ces cristaux sont souvent tellement ténus qu’ils semblent être en suspension dans l’atmosphère et ont peu d’impact au niveau du sol. Les chutes de neige conséquentes sont constituées de « flocons de neige », formés d’une multitude de petits cristaux de glace entrelacés ou soudés les uns aux autres.

La « neige en grains » et la « neige roulée » se développent par collecte de gouttelettes d’eau surfondue qui se congèlent à leur contact. Leur apparence et leur densité dépendent essentiellement de la vitesse à laquelle la congélation de l’eau s’est produite. Ainsi, la neige en grains est composée de petites particules de glace, blanches et opaques, plates ou allongées, de taille généralement inférieure à 1 millimètre. La neige roulée est, quant à elle, constituée de particules de glace, blanches et opaques, souvent coniques, dont la taille ne dépasse pas 5 millimètres.

Alors que les précipitations de flocons de neige peuvent durer plusieurs jours, de façon intermittente ou continue, lorsqu’elles sont associées à des perturbations d’échelle synoptique (quelques centaines de kilomètres), la neige roulée se produit sous forme d’averses qui durent rarement plus d’une demi-heure et sont particulièrement fréquentes au printemps, lors des « giboulées de mars ». De son côté, la neige en grains se forme dans les stratus. Elle est souvent comparée à de la bruine congelée et n’est jamais très abondante. Ce sont donc les flocons de neige qui couvrent de grandes surfaces de façon importante et durable. Ce sont eux qui seront principalement traités dans cet article.

1.  La neige et ses interactions avec la biodiversité et le climat

La neige et la glace, qui recouvrent environ 10 ou 11 p. 100 de la surface terrestre, jouent un rôle extrêmement impo [...]

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Pour citer cet article

CHALON, « NEIGE  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neige/

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