HENNIG WILLI (1913-1976)

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Willi Hennig

Willi Hennig
Crédits : D.R./ Archives P. Tassy

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Diagramme de Hennig

Diagramme de Hennig
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La révolution cladistique

Comme l’a écrit son collaborateur Dieter Schlee, l’œuvre de Willi Hennig représente plus de 9 000 pages essentiellement consacrées à la zoologie des diptères. L’influence de ces travaux a dépassé le cercle des entomologistes, notamment en matière de systématique (la science des êtres vivants et de leurs parentés dans les dimensions spatiale et temporelle). Hennig, homme discret voire effacé, qualifié de « révolutionnaire timide » par son biographe Michael Schmitt, a révolutionné au milieu du xxe siècle les idées, méthodes et pratiques de la systématique, de la taxinomie (science des principes de la systématique) et de la phylogénétique (science des arbres évolutifs) avec ce qu’il a appelé la systématique phylogénétique, également connue sous le nom de cladistique. Sans Hennig, la classification moderne n’existerait pas.

Willi Hennig

Willi Hennig

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L’entomologiste allemand Willi Hennig est considéré comme le père de la cladistique, méthode de classification biologique actuelle fondée sur les relations de parenté existant entre les espèces.   

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Diagramme de Hennig

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Dessin

Ce schéma, dont l’original a été publié par Hennig en 1953, aussi simple soit-il, est à l’origine de la révolution cladistique. Il subdivise la notion de ressemblance en deux catégories en fonction du devenir du caractère morphologique. Soit le caractère se transforme au cours du... 

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Sa pratique de l’entomologie avec, d’une part, l’observation (déjà faite bien avant lui) d’éventuelles contradictions dans le partage des caractères anatomiques par différents groupes d’espèces et, d’autre part, les distributions géographiques desdits groupes, le conduit à poser les bases d’une nouvelle approche de la systématique. Son premier article méthodologique date de 1936, mais c’est son livre sur les fondements d’une théorie de la systématique phylogénétique (Grundzüge einer Theorie der phylogenetischen Systematik) qui marque en 1950 la première partie de sa carrière.

Pour nombre d’entomologistes, s’il faut retenir une œuvre dans toute la carrière de Hennig, c’est la monographie en trois volumes sur les larves des diptères publiée de 1948 à 1952. Les évolutions indépendantes des larves et des individus adultes sont une inépuisable source d’enseignement à la fois sur les processus ontogénétiques (développement des organismes) évolutifs et sur les associations de caractères. Ce sujet est au cœur d’un deuxième livre méthodologique qui assure à Hennig sa renommée internationale : Phylogenetic Systematics, publié en 1966 aux États-Unis.

Cet ouvrage en anglais trans [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite du Muséum national d'histoire naturelle, Paris

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Pour citer l’article

Pascal TASSY, « HENNIG WILLI - (1913-1976) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/willi-hennig/