WOOLF VIRGINIA (1882-1941)

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Virginia Woolf est désormais une « icône » dont le visage est connu de tous grâce aux photos de George C. Beresford ou de Gisèle Freund, tout comme le sont les titres de certaines de ses œuvres, Mrs. Dalloway, La Promenade au phare ou Orlando. La richesse et la complexité de son œuvre vont cependant bien au-delà de ces clichés.

Virginia Woolf

Photographie : Virginia Woolf

Virginia Woolf à l'âge de vingt ans. Dans des pages autobiographiques, la romancière a évoqué à plusieurs reprises la violence d'une vie qui semblait si douce et civilisée. Portrait de G. C. Beresford, 1902. 

Crédits : George C Beresford/ Hulton Archive/ Getty Images

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Cette figure phare du modernisme littéraire qui s’épanouit en Grande-Bretagne dans l’entre-deux-guerres vit le jour le 25 janvier 1882 sous le règne de Victoria dans une famille londonienne aisée, dominée par la figure patriarcale de Leslie Stephen. Entourée de nombreux frères et sœurs issus de l’union de Leslie Stephen et de Julia Prinsep Jackson ainsi que de leurs précédents mariages, Adeline Virginia Stephen vécut l’enfance à la fois dorée et tourmentée des familles que l’on appellerait aujourd’hui « recomposées » : le plaisir des jeux en commun (telle la chasse aux phalènes qu’elle évoque dans son essai « Reading » [1919, « La lecture »] ou les jeux sur la plage l’été à St. Ives, en Cornouailles), ou encore celui des premières expériences d’écriture à plusieurs mains et d’édition d’une chronique familiale, le Hyde Park Gate News, mais aussi la pesanteur du groupe, l’absence d’intimité, les relations incestueuses imposées par l’un de ses demi-frères, comme elle le dévoilera en 1939 dans son essai autobiographique, « A Sketch of the Past » (« Une esquisse du passé »). À cela vient s’ajouter l’expérience précoce et répétée du deuil, la mort de sa demi-sœur Stella en 1897, puis de son frère Thoby en 1906 venant accroître la douleur causée par la perte de sa mère, survenue lorsqu’elle n’avait que treize ans.

La famille Stephen était une famille d’intellectuels dont le père était certes un alpiniste reconnu mais surtout un essayiste, un historien des idées et un biographe renommé, rédacteur en chef du Dictionnaire de biographie nationale. La maison familiale de Hyde Park Gate vit défiler bien des grands noms de l’époque, de George Meredith et Henry James à Thomas Hardy. Virginia Stephen fut quant à e [...]

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Virginia Woolf

Virginia Woolf
Crédits : George C Beresford/ Hulton Archive/ Getty Images

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Orlando, R. Wilson

Orlando, R. Wilson
Crédits : Pascal Victor/ArtComPress via Leemage

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The Hours, S. Daldry

The Hours, S. Daldry
Crédits : Paramount/Miramax/The Kobal Collection/Coote, Clive/ Aurimages

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  • : professeure des Universités, docteure en littérature britannique, agrégée d'anglais

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Pour citer l’article

Christine REYNIER, « WOOLF VIRGINIA - (1882-1941) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/virginia-woolf/