SOUS-MARINE PLONGÉE

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Problèmes physiologiques

Parmi les nombreux problèmes que pose la plongée sous-marine, beaucoup ont été résolus depuis longtemps, d'autres sont en voie de résolution ou à l'étude, certains ont été simplement masqués ou esquivés par commodité. Quelques-uns enfin ne sont qu'envisagés, et leur solution relève d'un lointain futur.

L'élément fondamental est d'ordre physiologique. Il faut pouvoir vivre en profondeur, donc sous une pression ambiante supérieure à la normale, et ensuite il faut remonter à la surface. Vivre sous une pression ambiante supérieure à la normale implique au premier chef le maintien de la fonction respiratoire. Cela revient à fournir aux poumons du plongeur un mélange gazeux respirable, c'est-à-dire non toxique, à une pression qui équilibre très exactement celle qui s'exerce sur la paroi extérieure de la cage thoracique. L'équilibrage de pression ne présente pas de difficultés particulières ; c'est une simple affaire de détendeurs, dont les éléments sont connus. En revanche, le choix d'un mélange gazeux respirable se situe au cœur même du problème : un mélange gazeux respirable comprend de l'oxygène, évidemment, et un gaz neutre diluant ; l'un et l'autre de ces constituants exercent, sous l'effet de la pression, des actions spécifiques qu'il convient d'examiner séparément. De plus, l'action du dioxyde de carbone (CO2) est loin d'être négligeable : outre son effet toxique intrinsèque, ce gaz joue, selon toute vraisemblance, un rôle d'aggravateur dans les autres phénomènes ; mais le problème qu'il pose revient à celui d'une élimination adéquate pendant le cycle respiratoire, et les solutions sont relativement faciles, en théorie du moins.

Effets de l'oxygène comprimé

Depuis la communication que fit Paul Bert à l'Académie des sciences en 1873, les effets de l'oxygène respiré sous pression sont bien connus, si leurs causes le sont moins.

Paul Bert

Paul Bert

Photographie

Le Français Paul Bert (1833-1886), homme politique et médecin. Il fut ministre de l'Instruction publique dans le cabinet Gambetta et il étudia les conséquences physiologiques de l'altitude et de la plongée en caisson. 

Crédits : Hulton Getty

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Ce gaz devient toxique lorsqu'il est respiré à des pressions supérieures à 0,17 MPa (1,7 bar), correspondant à une profondeur de 7 mètres. C'est ce qu'on appelle l'« effet Paul Bert [...]


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Écrit par :

  • : inspecteur général de l'Institut français de recherche pour l'exploitation de la mer (Ifremer)
  • : président-directeur général de la société COMEX

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Pour citer l’article

Claude RIFFAUD, Henri DELAUZE, « SOUS-MARINE PLONGÉE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/plongee-sous-marine/