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HIGGS PETER (1929-2024)

Peter Higgs est un physicien théoricien britannique. En 2013, il a obtenu, conjointement au Belge François Englert, le prix Nobel de physique pour leur formulation théorique – publiée dans deux articles distincts en 1964 – d'un mécanisme contribuant à notre compréhension de l'origine de la masse des particules subatomiques. Cette démonstration a été confirmée en 2012 grâce à la découverte au Cern (en Suisse) de la particule fondamentale prédite : le boson de Higgs.

Peter Higgs - crédits : CERN

Peter Higgs

Né dans la banlieue de Newcastle upon Tyne (Royaume-Uni) le 29 mai 1929, Peter Ware Higgs est connu pour ses travaux sur la description mathématique des symétries et des mécanismes de brisement de symétrie des systèmes physiques élémentaires. Après une enfance à Birmingham puis à Bristol, il est étudiant au King’s College de l’université de Londres de 1947 à 1954, année où il soutient une thèse de doctorat intitulée « Quelques problèmes en théorie des vibrations moléculaires », sous la direction du chimiste théoricien Hugh Christopher Longuet-Higgins (1923-2004). L’article qu’il publie en 1953 dans les comptes rendus de la Royal Society analyse de façon extrêmement novatrice le spectre vibrationnel des molécules hélicoïdales. Après un séjour postdoctoral de deux ans à Édimbourg (Écosse), il retourne à Londres au University College, puis s’établit définitivement en octobre 1960 à l’université d’Édimbourg où il gravit tous les échelons de la carrière universitaire, avant de prendre sa retraite en 1996.

Signature du boson de Higgs - crédits : CERN

Signature du boson de Higgs

Les travaux de Higgs ont d’abord concerné des problèmes de chimie physique ou de physique du solide liés à la description quantique des états électroniques des molécules ou des cristaux. Après s’être ensuite brièvement intéressé à la gravitation dans le cadre de la théorie de la relativité générale, il aborde dans les années 1960 le domaine de la physique des particules élémentaires. En analysant la description mathématique des symétries dans le cadre des théories de jauge et en particulier la conséquence de la structure du vide sur les masses des particules messagères des interactions, il parvient à construire un modèle ouvrant la voie à la théorie actuelle des interactions électrofaibles. Ce mécanisme théorique, dénommé depuis lors « mécanisme de Higgs », est proposé de façon indépendante et quasi simultanément par Robert Brout (1928-2011) et François Englert (né en 1932). Sa signature expérimentale est la nécessaire existence d’un boson de spin nul, couramment appelé « boson de Higgs », couplé à toutes les particules avec une intensité proportionnelle à leurs masses. La découverte, au Cern en 2012, d’une particule qui semble posséder ces caractéristiques a donné au comité Nobel l’occasion de couronner Englert et Higgs en 2013.

Peter Higgs est mort le 8 avril 2024 à Édimbourg.

— Bernard PIRE

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Écrit par

  • : directeur de recherche émérite au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

Classification

Pour citer cet article

Bernard PIRE. HIGGS PETER (1929-2024) [en ligne]. In Encyclopædia Universalis. Disponible sur : (consulté le )

Article mis en ligne le et modifié le 12/04/2024

Médias

Peter Higgs - crédits : CERN

Peter Higgs

Signature du boson de Higgs - crédits : CERN

Signature du boson de Higgs

Autres références

  • HIGGS BOSON DE

    • Écrit par
    • 2 657 mots
    • 2 médias
    ...presque simultanément en 1964 par les physiciens belges Robert Brout (1928-2011) et François Englert (né en 1932) et par leur collègue écossais Peter Higgs (1929-2024). Dans deux articles aux titres quasi identiques, « Symétries brisées et masses des bosons de jauge », ils introduisent le concept...
  • MASSE (notions de base)

    • Écrit par
    • 1 633 mots
    • 1 média
    ...l'hypothèse que leur masse (et peut-être toutes les masses des particules) soit le fruit d'un phénomène particulier, inventé en 1963 par le physicien écossais Peter Higgs et connu depuis sous le nom de « mécanisme de Higgs » ; ce mécanisme de brisure spontanée d'une symétrie interne est l'équivalent quantique...
  • HIGGS MÉCANISME DE

    • Écrit par
    • 376 mots
    • 2 médias

    En 1964, les physiciens belges Robert Brout et François Englert, d'une part, et leur collègue écossais Peter Higgs, d'autre part, introduisent le concept de symétrie de jauge spontanément brisée. Dans deux articles aux titres quasi identiques « Symétrie brisée et la masse des mésons vecteurs...

  • PRIX NOBEL DE PHYSIQUE 2013

    • Écrit par
    • 370 mots
    • 2 médias

    Le prix Nobel de physique récompense en 2013 le physicien théoricien belge François Englert (né le 6 novembre 1932 à Etterbeek [Bruxelles]) et son collègue britannique Peter Ware Higgs (né le 29 mai 1929 à Wallsend [Newcastle upon Tyne] et mort le 8 avril 2024 à Édimbourg), qui ont proposé en 1964...