PERUTZ MAX FERDINAND (1914-2002)

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Max Perutz, Prix Nobel de chimie 1962, est né à Vienne (Autriche) le 19 mai 1914. À partir de 1936, il réside à Cambridge (Angleterre) et c'est là qu'il réalise les travaux qui fondent la cristallographie des protéines et lui valent le Nobel. Issu d'une famille juive établie dans l'industrie textile, le jeune Perutz s'est orienté vers la chimie à l'université de Vienne, puis au Cavendish Laboratory de Cambridge. Peu après son arrivée en Angleterre, la prise de pouvoir des nazis à Vienne force sa famille à l'exil et le prive de toute ressource. Une bourse de la Fondation Rockefeller permet néanmoins à Sir Lawrence Bragg de garder Perutz auprès de lui jusqu'à la fin de la guerre. En 1947, le Medical Research Council (MRC) britannique crée une unité de recherche pour Perutz et John Cowdery Kendrew, qui partagera le Nobel avec lui. Entre-temps, Perutz a soutenu sa thèse et connu pendant quelques mois l'internement en tant que « ressortissant d'une puissance ennemie », une période de sa vie qu'il décrit avec humour dans La Science est-elle nécessaire ?

Mondialement connue depuis que Francis Crick et James Watson y ont découvert, en 1953, la structure en double hélice de l'ADN, l’unité du MRC s'installe, en 1962, à la périphérie de Cambridge et devient le Laboratory of Molecular Biology (L.M.B.), qui sera une pépinière de prix Nobel et l'un des centres où naît la biologie moderne. Perutz a dirigé le L.M.B. jusqu'en 1979, et il a continué d'y travailler activement jusqu'à son décès le 6 février 2002. Son dernier article scientifique, paru peu après sa mort, résume une carrière longue et exemplaire, consacrée entièrement à l'étude des protéines, à l'exception de quelques travaux sur les glaciers que Perutz associe au plaisir de retrouver les montagnes du Tyrol lors de séjours en famille ou des réunions scientifiques qu'il y organise souvent.

En 1936, le Cavendish Laboratory est le centre de la radiocristallographie, méthode de détermination des structures cristallines par diffraction de [...]


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Écrit par :

  • : directeur de laboratoire, professeur de biophysique à l'université de Paris-Sud, Orsay

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Pour citer l’article

Joël JANIN, « PERUTZ MAX FERDINAND - (1914-2002) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/max-ferdinand-perutz/