COETZEE JOHN MAXWELL (1940-    )

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Né à Cape Town en 1940, John Maxwell Coetzee a pour ancêtres des colons hollandais venus s'installer en Afrique du Sud à la fin du xviie siècle (allusion y est faite dans Dusklands, 1974). Ses études le mènent aux États-Unis, où il enseigne la littérature anglaise, après avoir consacré sa thèse à Samuel Beckett. De retour au pays, il professe à l'université de Cape Town, de 1984 à 2002, date à laquelle il s'installe en Australie, où il conserve une charge d'enseignement à l'université d'Adélaide. J. M. Coetzee se plaît à revendiquer pour son œuvre une dimension universelle, confirmée par sa large audience internationale : contrairement à Nadine Gordimer, dont l'œuvre s'inscrit directement dans la réalité historique, cet écrivain volontiers expérimental et farouchement « anti-illusionniste » s’efforce de traiter de toute situation historique de type colonial ou néo-colonial, par le biais de l'allégorie. L'impossible relation entre maîtres blancs et serviteurs noirs fait le sujet d’In the Heart of the Country (1977, Au cœur de ce pays). Waiting for the Barbarians (1980, En attendant les barbares) échappe à toute détermination géographique ou historique précise. À travers la crise de conscience d'un magistrat libéral qui tombe amoureux d'une de ses prisonnières, on comprend que ces « barbares » tant redoutés procèdent de la peur fantasmatique de l'Autre affectant tous les impérialismes. Le roman traite des dangers du désir d'interprétation, quand il conduit à arracher la vérité par la torture (allusion à la mort du militant de l'A.N.C., Steve Biko). Premier roman à se situer explicitement dans l'Afrique du Sud contemporaine, Life and Times of Michael K (1983, Michael K, sa vie, son temps) campe un personnage de jardinier, vraisemblablement un homme de couleur, vivant dans un désert qu'il s'occupe de faire reverdir, quand il est arrêté par la police. Son bec de lièvre fait de lui une victime désignée de l'oppression pour ceux du « château » (clin d'œil à Kafka), mais il demeure attaché à ses rêves de fertilisation [...]

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  • : professeur à l'université de Paris-III-Sorbonne nouvelle

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Pour citer l’article

Marc PORÉE, « COETZEE JOHN MAXWELL (1940-    ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/john-maxwell-coetzee/