ISAAC

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Deuxième personnage de l'histoire patriarcale et de la généalogie qui la sous-tend, Isaac se situe comme fils d'Abraham et père de Jacob. « Isaac » est un nom théophore (dont l'élément divin se trouve absent : Yischaq, « que [Dieu] rie », ou « [Dieu] a ri ». Les trois documents qui s'entrecroisent dans le livre de la Genèse ont rendu compte, chacun à sa façon, de cette étymologie (il convient de remarquer d'ailleurs que la disponibilité sémantique du verbe-support était très large : « jouer », « être amusé », « se réjouir » et « sourire ») : « Abraham [...] se mit à rire, car il se disait en lui-même : Un fils naîtra-t-il à un homme de cent ans ?... » (xvii, 17 ; document sacerdotal) ; « Sara rit en elle-même, se disant : Maintenant que je suis usée, je connaîtrais le plaisir ! » (xviii, 12 ; document yahviste) ; « Et Sara dit : Dieu m'a donné de quoi rire, tous ceux qui l'apprendront me souriront » (xxi, 6 ; document élohiste). Autant d'allusions à la naissance d'Isaac d'une mère vieille et stérile.

Les textes ougaritiques parlent du sourire du dieu El. Une histoire hurro-hittite décrit un père qui prend son fils nouveau-né sur ses genoux et se réjouit à son sujet. De tels faits, symboliques ou non, n'étaient pas étrangers à la nomination d'un enfant et l'on peut expliquer ainsi l'origine du nom d'Isaac.

Dans le récit de la Genèse, Isaac, promis solennellement à Abraham (xxi, 1-8), épouse Rébecca (xxiv). Si dans la séquence biblique, pris entre les deux grandes figures d'Abraham et de Jacob, il n'est qu'un personnage effacé, l'histoire des traditions le met, par contre, au premier plan. Les légendes le concernant étaient liées aux puits et sanctuaires qui environnaient Gérar et Bersabée dans le Sud palestinien (xxvi). Lorsque la généalogie patriarcale fut organisée, à la faveur du regroupement des tribus, bien des traditions qui lui étaient propres furent alors imputées à Abraham, le grand ancêtre. Le souvenir d'Isaac est resté lié au fameux récit pa [...]


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Pour citer l’article

André PAUL, « ISAAC », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/isaac/