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Le mot informatique – contraction de information et automatique – semble avoir été créé en Allemagne par Karl Steinbuch qui utilisa le terme Informatik dans un article publié en 1957 intitulé « Informatik : Automatische Informationsverarbeitung » (Informatique : traitement automatique de l'information). En mars 1962, Philippe Dreyfus, ancien directeur du Centre national de calcul électronique de Bull, introduit le mot informatique en France, en nommant une entreprise qu'il crée Société d'informatique appliquée. Ce nom sert aujourd'hui à désigner toutes les activités scientifiques et techniques touchant aux machines à calculer modernes – les ordinateurs – et à leurs communications. Le dictionnaire de l'Académie française en propose la définition suivante : « Informatique. Dérivé d'information sur le modèle de mathématique, électronique. Nom féminin. Science du traitement rationnel et automatique de l'information ; l'ensemble des applications de cette science. »

Les mots Informatik (en allemand), informatica (en espagnol et en italien), informatics (en anglais) sont utilisés avec un sens proche de celui de la langue française, mais en anglais le mot ne s'est pas vraiment imposé car on lui préfère le plus souvent l'une des deux expressions data processing ou computer science.

Les disciplines techniques et scientifiques liées à ou incluses dans l'informatique sont nombreuses et en évolution si rapide qu'il est impossible d'en délimiter le périmètre avec exactitude et difficile d'en proposer une liste sans risquer de graves omissions.

Ducôté des mathématiques, une quantité considérable de travaux ont été accomplis, suscités par les problèmes de l'informatique et donnant naissance à des domaines théoriques nouveaux que tissent des liens serrés entre les deux disciplines, au point de les rendre parfois indémêlables. La logique s'est occupée de l'étude et de la programmation du raisonnement naturel : logiques multivaluées, logiques non monotones, logiques floues, etc. La démonstration automatique a obtenu de beaux succès, comme la résolution de la conjecture de Kepler. La théorie de la calculabilité, née de la logique mathématique, s'est considérablement développée et précisée, donnant naissance à la théorie des classes de complexité (P, NP, EXP, etc.) et à la théorie algorithmique de l'information – ou théorie de la complexité de Kolmogorov –, qui est venue compléter la théorie de l'information de Shannon. La théorie des langages et des automates se place au cœur des techniques de programmation et de compilation. L'algorithmique joue un rôle capital dans la mise au point d'applications efficaces ; ses aspects généraux conduisent à des questions mathématiquement intéressantes et difficiles. L'analyse numérique permet de résoudre de manière approchée toutes sortes de problèmes de physique mathématique. La cryptographie, avec le développement général des télécommunications numériques et du commerce électronique, est maintenant un enjeu de tout premier ordre. L'optimisation et la recherche opérationnelle poursuivent leurs progrès et multiplient les approches nouvelles : algorithmes génétiques, « recuit simulé », méthodes heuristiques, optimisation multicritère, etc.

En physique, à côté de l'ensemble des méthodes et techniques conduisant aux développements des microprocesseurs et autres puces, et de la science du traitement du signal, on a vu apparaître une informatique optique et surtout une informatique quantique qui pourrait jouer un rôle important dans l'avenir. L'introduction de concepts tirés de l'informatique théorique et en particulier de la théorie de l'information conduit à repenser certains domaines comme la thermodynamique et même la mécanique quantique, et il apparaît que la notion d'information sera amenée à jouer un rôle de plus en plus central en physique.

Dans les domaines propres de l'informatique, les disciplines sont maintenant nombreuses et bien structurées, ce qui n'empêche pas qu'il ne se passe pas d'années sans création de nouveaux champs de recherche. Le calcul formel est important par ses applications en astronomie et en aéronautique, mais aussi parce que c'est un outil dans l'apprentissage mathématique et une aide pour certains chercheurs en mathématiques. L'informatique graphique a conduit au développement de l'industrie du jeu électronique et a révolutionné les [...]

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Pour citer l’article

Jean-Paul DELAHAYE, « INFORMATIQUE - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 octobre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/informatique-vue-d-ensemble/