HYGIÈNE

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L'hygiène du XXIe siècle

Le siècle dernier a enregistré, à partir de sa seconde moitié, des progrès considérables en termes de gain d’espérance vie. Dans le domaine des maladies infectieuses et parasitaires, les progrès des sciences médicales permettent de lutter à l'échelon mondial contre les affections qui exerçaient (et qui, dans certains pays, exercent toujours), d'importants ravages. La mise au point de nombreux vaccins a permis une prophylaxie collective : des millions de personnes sont vaccinées presque simultanément, afin d'établir un barrage, constitué par les sujets immunisés, entre l'agent pathogène et les sujets réceptifs. Cette prophylaxie de masse est amplement facilitée par la mise au point de vaccins polyvalents, qui associent les divers vaccins, permettant ainsi, dans un même temps, de créer une immunité contre plusieurs maladies.

Des mesures de surveillance (Règlement sanitaire international) ont été établies afin de protéger les pays contre les épidémies mondiales que provoquaient autrefois la peste, le choléra, la fièvre jaune, la variole, le typhus exanthématique et la fièvre récurrente. Cette réglementation consiste, entre autres, en l'application systématique de mesures d'isolement, de désinsectisation, de désinfection, de dératisation, selon la provenance des sujets, et en la pratique des vaccinations obligatoires pour les voyageurs se rendant dans certains pays. D'autres affections ont retenu tout particulièrement l'attention des hygiénistes : il faut citer le paludisme, la maladie du sommeil, la bilharziose, le trachome, la grippe, les maladies vénériennes, les diarrhées ; et tout récemment le virus de la grippe aviaire H5N1.

Cependant le tableau est loin d'être idyllique, car l'implantation de la civilisation industrielle dans les pays en développement ne fait encore que modifier les données du problème et les maux dont souffre encore leur population. Une partie de la population mondiale bénéficie d'une situation privilégiée. Malgré les efforts consentis dans le domaine de la santé publique, on n'a pas atteint partout cet « état de complet bien-être physique, mental et social » auquel aspirait l'Organisation mondiale de la santé : c'est ainsi qu'en plus des fléaux endémiques qui frappent toujours les populations à niveau de vie précaire on meurt de plus en plus du sida, dont la prévention auprès des jeunes s'impose dans tous les pays.

L'accroissement des maladies mentales, reconnu par tous, est un fait indéniable particulièrement dans les pays industrialisés. Il se fait ressentir aussi dans les pays en voie de développement, où l'industrialisation brutale crée une foule d'inadaptés ; la délinquance juvénile, qui traduit l'état de santé mentale d'une population, est en constante augmentation. Les psychoses, les névroses, les conduites suicidaires se rencontrent de plus en plus couramment, de même que les toxicomanies et l'utilisation des substances tranquillisantes. La protection de la santé mentale (« aptitude parfaite à nouer des relations harmonieuses avec ses semblables »), bien développée sur le plan curatif, nécessite un grand effort dans le domaine préventif ; il faut multiplier les organismes de dépistage, mais c'est principalement une action éducative d'hygiène mentale collective qui permettra de réduire ces manifestations pathologiques. Cependant, les maladies cardio-vasculaires et le cancer sont à l'heure actuelle les deux grandes causes de mortalité des pays bénéficiant de la civilisation industrielle ; l'étiologie ou les étiologies de ces affections sont connues : la sédentarité, le tabac, l'alcool, les erreurs alimentaires et l'environnement y jouent certainement un rôle non négligeable. L'intervention de l'hygiéniste s'impose donc ici dans le cadre d'une lutte coordonnée et d'un dépistage précoce (cf. médecine-Médecine préventive).

D'autre part, les pays industrialisés mais aussi ceux qui luttent pour leur développement sont de plus en plus confrontés à des problèmes de pollution, de l’eau, de l’air intérieur et extérieur, du sol, des aliments. Cette pollution chimique, microbiologique, voire physique (champs éle [...]

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Le terrain du choléra

Le terrain du choléra
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Joseph Lister et Louis Pasteur

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  • : professeur de santé publique à la faculté de médecine de Nancy, chef du service d'hygiène du C.H.U. de Nancy
  • : professeur honoraire d'hygiène, de médecine préventive et de santé publique à la faculté de médecine de Rouen, chef du service d'hygiène du CHU de Rouen

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Pour citer l’article

Philippe HARTEMANN, Maurice MAISONNET, « HYGIÈNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/hygiene/