HERSCHEL, mission

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Grâce à la mission d'astronomie spatiale Herschel (initialement nommée Far InfraRed and Submillimetre Telescope, ou First), la dernière fenêtre du spectre électromagnétique encore quasi vierge s'ouvre à nous. Avec son miroir primaire – le plus grand jamais construit pour l'astronomie spatiale (3,5 m de diamètre au lieu de 60 à 80 cm) – refroidi passivement, équipé d'instruments couvrant la totalité du domaine des ondes submillimétriques et de l'infrarouge lointain, de 55 à 671 micromètres (μm) de longueur d'onde – domaine en grande partie totalement inexploré jusqu'au lancement du satellite –, et ses capacités d'analyse spectrale très élevées entre 157 et 625 μm, cet engin spatial a en effet été conçu d'emblée comme un observatoire totalement différent des autres satellites d'observation dans l'infrarouge. Herschel est destiné à explorer l'Univers « froid », en grande partie inaccessible depuis le sol, et qui est principalement celui du milieu interstellaire, royaume de la formation des étoiles et des systèmes planétaires.

Le satellite et sa charge utile

Le satellite Herschel tire son nom du physicien William Herschel, qui découvrit en 1800 les « rayons calorifiques » (le terme infrarouge n'apparaîtra qu'à la fin du xixe siècle). Il a été placé sur orbite par un lanceur Ariane-5 le 14 mai 2009, en même temps que le satellite Planck d'étude du rayonnement fossile cosmologique. Comme pour Planck, le maître d'œuvre est l'Agence spatiale européenne (E.S.A.) et le maître d'ouvrage Thales Alenia Space, avec la participation d'Astrium pour la charge utile. Astrium a en particulier réalisé le grand miroir primaire en carbure de silicium, qui constitue une première mondiale. Le télescope est le plus grand qui puisse entrer dans la coiffe d'Ariane-5 en un seul tenant. Le satellite est équipé d'un immense vase Dewar contenant initialement 2 367 litres d'hélium, quantité suffisante pour lui permettre de demeurer opérationnel environ 3,5 ans au point de Lagrange L2, éloigné de 1,5 million de kilomètres de la Terre, dans la direction opposée au Soleil. La température du télescope, qui est refroidi passivement, descend à 85 K une fois en orbite. La masse totale du satellite au lancement était de 3,4 tonnes.

Télescope spatial Herschel

Photographie : Télescope spatial Herschel

Le télescope spatial Herschel dans une chambre d'essai de l'E.S.T.E.C. (European Space Research and Technology Centre), à Noordwijk, aux Pays-Bas. Le miroir primaire en carbure de silicium aluminisé, de 3,5 mètres de diamètre, collecte le rayonnement, qu'il réfléchit vers un miroir... 

Crédits : ESA

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La charge utile de Herschel est composée de trois instruments : deux caméras bolométriques couvrant les domaines de longueurs d'onde λ s'étendant entre 55 et 210 μm (P.A.C.S. : Photodetector Array Camera and Spectrometer) et entre 194 et 671 μm (Spire : Spectral and Photometric Imaging Receiver), avec des capacités spectroscopiques moyennes (pouvoir résolvant λ / Δλ de l'ordre de 1 000) ; un récepteur hétérodyne monopixel (H.I.F.I. : Heterodyne Instrument for the Far Infrared) couvrant de 157 à 625 μm avec une résolution spectrale élevée (λ / Δλ entre un et dix millions).

P.A.C.S.

La caméra de P.A.C.S. couvre l'infrarouge lointain, découpé en trois sous-bandes, centrées à 70, 100 et 160 μm. Ces trois « caméras » sont virtuelles, car il n'y a en fait que deux matrices de bolomètres, une de 2 048 pixels pour les deux premières bandes, qui se matérialisent par l'ajout d'un filtre correspondant à l'une ou l'autre des deux, et une matrice de 512 pixels pour la dernière. Leur champ de vue est de 1,75 sur 3,5 minutes de degré. La taille des pixels sur le ciel est, selon la caméra, de 3,2 ou de 6,4 secondes de degré. Le spectromètre de P.A.C.S. est un imageur précédé d'un réseau de diffraction échelette, qui a une résolution moyenne (λ / Δλ de l'ordre de 1 000 à 4 000). Le spectro-imageur comporte 25 pixels couvrant 47 sur 47 secondes de degré.

Spire

Spire est constitué d'une caméra submillimétrique et d'un spectromètre de basse résolution. La caméra est composée de trois ensembles de pixels centrés à 250, 350 et 500 μm en bande large (λ / Δλ égal à 3) travaillant simultanément et couvrant un champ de vue de 4 sur 8 minutes de degré. Le spectromètre (du type à transformée de Fourier) a également des capacités d'imagerie et couvre un champ circulaire de 2,6 minutes de degré. Sa résolution spectrale λ / Δλ ne dépasse pas 1 300 aux pl [...]

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Télescope spatial Herschel

Télescope spatial Herschel
Crédits : ESA

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Nébuleuse de la Rosette

Nébuleuse de la Rosette
Crédits : HOBYS Key Programme Consortia/ PACS&SPIRE Consortium/ ESA

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Nébuleuse IC 5146

Nébuleuse IC 5146
Crédits : ESA

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Écrit par :

  • : astrophysicien, directeur de recherche au C.N.R.S., directeur adjoint du laboratoire d'étude du rayonnement et de la matière en astrophysique

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Dans le chapitre « Chronologie de la mission Planck »  : […] En observant de l'infrarouge au domaine millimétrique, la mission Planck et la mission conjointe Herschel de l'ESA vont permettre d'accomplir des progrès majeurs dans la compréhension de nos origines, qu'il s'agisse des systèmes planétaires, des étoiles, des galaxies ou de l'Univers lui-même. En 1993, le projet est présenté à l'ESA sous le nom de Cobras/Samba (Cosmic Background Radiation Anisotrop […] Lire la suite

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Pour citer l’article

Laurent PAGANI, « HERSCHEL, mission », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/herschel-mission/