KENDALL HENRY (1926-1999)

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Physicien américain né le 9 décembre 1926 à Boston (États-Unis) et décédé accidentellement le 15 février 1999, alors qu'il s'adonnait à la photographie en plongée dans un lac du parc naturel de Wakulla Springs en Floride. Prix Nobel de physique en 1990 pour la découverte expérimentale des quarks, Henry Kendall était un ardent défenseur de l'environnement et un des principaux artisans de la mobilisation des scientifiques américains pour diverses causes écologistes ou pacifistes à travers l'Union of Concerned Scientists (Syndicat des scientifiques inquiets) dont il avait été l'un des fondateurs.

Né dans une riche famille de la Nouvelle-Angleterre, Henry Kendall était le fils d'une Canadienne et d'un homme d'affaires ayant fondé en 1906 une florissante entreprise de fabrication de produits paramédicaux tels que les pansements et les couches jetables. Après une scolarité délicate, les premières difficultés de lecture n'ayant été surmontées que par un changement d'école élémentaire, il fit des études médiocres à l'académie Deerfield mais montra vite une grande aptitude à l'exploration expérimentale, des circuits électriques aux réactions chimiques et même à la culture de bactéries dangereuses.

Après un service militaire en 1945-1946 dans la marine marchande puis sur un bâtiment de transport de troupes sur l'Atlantique nord, il fit ses études universitaires au collège Amherst (Massachusetts) et y consacra un temps considérable à la plongée et à la photographie sous-marine, écrivant avec un ami deux livres sur ces sujets. Il prépara sa thèse au prestigieux Institut de technologie du Massachusetts (M.I.T.). Il y essayait de mesurer les niveaux d'énergie du positronium, un état lié instable formé d'un positon et d'un électron que son directeur de thèse, Martin Deutsch, avait découvert peu de temps auparavant. Le but était en particulier de vérifier que le spectre de cet atome particulier présentait, comme celui des atomes normaux, un effet Lamb, effet prédit par la théorie moderne de l'électrodynamique comme dû à la présence de paires él [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « KENDALL HENRY - (1926-1999) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 mars 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henry-kendall/