GUERRE MONDIALE (PREMIÈRE)Le rôle des colonies

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Tirailleurs sénégalais en Champagne, 1914

Tirailleurs sénégalais en Champagne, 1914
Crédits : Gusman/ Leemage

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Fête du mouton à Clichy, 1917

Fête du mouton à Clichy, 1917
Crédits : collection Valois/ BDIC

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Travailleurs annamites, 1916

Travailleurs annamites, 1916
Crédits : Piston/ Excelsior – L'Equipe/ Roger-Viollet

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Depuis la fin des années 1990, dans le sillage de l’essor des études postcoloniales et de l’histoire globale, l’histoire de la Grande Guerre connaît un tournant impérial (imperial turn) qui met en exergue la place et le rôle des colonies dans celle-ci et insiste sur les circulations impériales. Alors qu’elle a longtemps été considérée comme un affrontement entre États-nations, la Première Guerre mondiale est ainsi de plus en plus appréhendée comme un conflit opposant des empires globaux multiethniques. L’appel massif aux colonies provoque l’arrivée en Europe de centaines de milliers de soldats et de travailleurs venus de tous les continents et confirme le caractère impérial d’une guerre qui transforme à bien des égards les représentations et les pratiques coloniales. Pour la France, ce sont ainsi entre 800 000 et 900 000 hommes valides, soldats et travailleurs confondus, qui sont recrutés.

Un recours massif aux soldats coloniaux

Au cours du xixe siècle, les Européens, qui s’appuient tous sur des auxiliaires africains ou asiatiques pour mener à bien leurs conquêtes coloniales, sont réticents à utiliser ces auxiliaires dans les affaires intra-européennes. Cette unité de vue se fissure au début du xxe siècle avec le projet du général Mangin, qui avait servi le capitaine Marchand lors de la mission Congo-Nil et qui connaissait donc bien les tirailleurs sénégalais. Lorsqu’il paraît en 1910, son ouvrage, La Force noire, fait l’effet d’une bombe : Mangin propose de lever une armée africaine qui serait cantonnée en Afrique du Nord et qui serait ainsi disponible pour combattre sur le continent européen. C’est la première fois qu’est sérieusement envisagé le recours en Europe à des troupes formées d’« indigènes ». À la veille de la guerre, l’armée française compte environ 135 000 indigènes, presque tous employés outre-mer et répartis entre l’armée d’Afrique, liée à la conquête de l’Algérie et plus globalement à l’Afrique du Nord, et les troupes coloniales, héritées des anciennes « troupes de marine » et qui ont contribué à la conquête de vastes territoires en Afrique et en As [...]

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Écrit par :

  • : maître de conférences en histoire contemporaine à l'université des pays de l'Adour, laboratoire Identités, territoires, expressions, mobilités

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Pour citer l’article

Laurent DORNEL, « GUERRE MONDIALE (PREMIÈRE) - Le rôle des colonies », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/guerre-mondiale-premiere-le-role-des-colonies/