GÉNÉTIQUE ET DÉVELOPPEMENT PSYCHOLOGIQUE

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L’épigénétique

On regroupe sous le terme « épigénétique » des mécanismes moléculaires qui, au sein du génome, peuvent réguler l’expression des gènes. Ces mécanismes, comme tout ce qui se passe dans la cellule, peuvent subir les effets de l’environnement. On savait depuis longtemps qu’un même gène pouvait s’exprimer différemment selon l’environnement dans lequel il se trouve. On savait aussi que des expériences vécues pouvaient avoir des effets tout au long de la vie, mais les mécanismes biologiques responsables demeuraient peu élucidés. On sait maintenant que des facteurs d’environnement peuvent provoquer l’élimination de groupes méthyles de l’ADN et conduire à une sous-expression ou même à la non-expression d’un gène. L’épigénétique intéresse ainsi non seulement la médecine, mais aussi la psychologie du développement. En effet, les conditions de vie – y compris de la vie utérine – peuvent avoir des effets sur l’expression des gènes. Au début des années 2000, des chercheurs canadiens ont montré chez des rongeurs que la qualité des soins prodigués par la mère a des effets sur la susceptibilité au stress des petits (plus les soins sont « bons », mieux les jeunes gèrent le stress). Toujours chez les rongeurs, on a mis en évidence l’existence de périodes sensibles au cours du développement, pendant lesquelles des modifications épigénétiques stables peuvent s’installer. Ces modifications touchent en particulier le développement du cerveau. Des phénomènes de ce type existent aussi dans notre espèce. La dépression maternelle est un facteur de risque chez l’enfant que la mère a porté, via des processus épigénétiques qui ont touché le fœtus. La maltraitance chez l’enfant est également un facteur de risque pour la dépression, via des phénomènes de méthylation qui touchent des gènes liés à la réponse au stress. De plus en plus de données permettent de relier des troubles psychiatriques (en particulier la schizophrénie) à des dérégulations épigénétiques, elles-mêmes liées à des événements de la vie au cours du dévelo [...]


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Écrit par :

  • : professeure émérite de psychologie, université d'Aix-Marseille

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Pour citer l’article

Michèle CARLIER, « GÉNÉTIQUE ET DÉVELOPPEMENT PSYCHOLOGIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/genetique-et-developpement-psychologique/