GAIA MISSION

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Des instruments performants

Gaia collecte en continu la lumière visible de 1,5 milliard d'étoiles de notre Galaxie pour en déduire des positions, des vitesses et des distances avec une précision inégalée. Concrètement, à la fin de la mission Gaia, la direction des étoiles sera établie avec une précision équivalente à l'angle sous lequel on verrait l’épaisseur d’un cheveu à une distance de 1 000 kilomètres ou encore une pièce d’un euro placée sur la Lune (à quelque 384 400 km). Pour atteindre cet objectif, cinq années d'observation en continu sont nécessaires, combinées à un traitement des données d'une ampleur encore jamais réalisée en astronomie.

Le satellite et ses instruments ont été conçus et construits par Astrium, aujourd’hui une composante d’Airbus DS (Defence and Space), en collaboration avec de nombreux partenaires de l’industrie aérospatiale européenne. Une technologie d’instrumentation optique en carbure de silicium, non seulement pour les miroirs, mais aussi pour leur structure porteuse, a été développée pour satisfaire aux exigences de la mission, en précision et en stabilité mécanique du système optique, tout en limitant la masse totale.

Le satellite Gaia

Le satellite Gaia

Photographie

Sur ce montage et sur fond de la Voie lactée (notre Galaxie), le satellite Gaia se dirige vers le point de Lagrange L2 du système Terre-Soleil, pour remplir les trois missions que lui a assignées l'Agence spatiale européenne. Tout d'abord, l'astrométrie permettra de déterminer la position des... 

Crédits : ATG medialab; ESO/ S. Brunier/ ESA

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La température à bord ne doit pas varier de plus d’un cent-millième de degré dans une journée, au risque d'altérer les performances du système optique. Le satellite est en orbite autour du point de Lagrange L2. C’est un endroit de l’espace où les champs de gravité du Soleil et de la Terre et la force centrifuge se compensent, offrant un équilibre relatif au satellite. Ce point est constamment aligné sur un axe Soleil-Terre et situé, vu du Soleil, à 1,5 million de kilomètres derrière la Terre. Il a été choisi en raison de la grande stabilité électromagnétique et thermique de l’environnement. À cette distance, la Terre est un disque comparable à celui de la Lune vue du sol (0,5 degré de diamètre angulaire) et ne gêne pas les observations.

Le satellite Gaia est équipé de deux télescopes observant dans deux directions séparées de 106,5 degrés, chacun étant doté d’un miroir d’une [...]


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Parallaxe trigonométrique

Parallaxe trigonométrique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Le satellite Gaia

Le satellite Gaia
Crédits : ATG medialab; ESO/ S. Brunier/ ESA

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au CNRS, observatoire de la Côte d'Azur, Nice

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Pour citer l’article

François MIGNARD, « GAIA MISSION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 juin 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/gaia-mission/