ESSEN

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Essen est une ville d’Allemagne, située dans le Land de Rhénanie-du-Nord–Westphalie. La ville comptait 583 000 habitants en 2017 et se trouve au centre du bassin minier, industriel et urbain de la Ruhr. Elle est bordée dans sa partie sud par la Ruhr, affluent du Rhin, et se situe à 530 kilomètres de Berlin et à 75 kilomètres de Cologne.

Allemagne : carte administrative

Carte : Allemagne : carte administrative

Carte administrative de l'Allemagne. 

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Essen a été fondée au ixe siècle autour d’un couvent destiné à accueillir des femmes de la noblesse. Centre commercial un temps prospère au xiie siècle, la ville est longtemps restée un simple relais sur la voie du Hellweg, axe établi à l’époque carolingienne pour relier la vallée du Rhin et les régions orientales du monde germanique. À partir de 1620, elle se développe, avec pour principale activité la production d’armures et de pistolets, qui périclitera à la fin du xviiie siècle.

Passée dans le giron prussien en 1802, Essen ne compte que 5 000 habitants au début du xixe siècle, avant de connaître une véritable poussée démographique, favorisée par des fusions successives avec les communes limitrophes et surtout l’extraordinaire expansion de l’activité minière et industrielle. Celle-ci s’accélère à partir de l’arrivée du chemin de fer en 1847 et de l’augmentation de la demande en charbon et en acier dans l’Allemagne des années 1860. Elle s’opère par des arrivées nombreuses de travailleurs venus des régions rurales d’Allemagne, mais aussi de Pologne. La population va ainsi atteindre 118 000 habitants en 1900 et connaîtra un pic à 730 000 habitants dans les années 1960.

À partir de la fin du xixe siècle, Essen devient une des plus grandes villes d’Allemagne et une des villes pivots du bassin de la Ruhr avec Dortmund et Duisbourg, située au débouché sur le Rhin. Cette position de leadership est renforcée pendant la Première Guerre mondiale et l’entre-deux-guerres par la fourniture quasi exclusive du pays en armement par l’entreprise Krupp. Cette dernière joue un rôle déterminant dans le développement d’Essen en raison de son poids dans l’emploi total et de son emprise spatiale sur la ville. Sa croissance a conduit à compartimenter l’espace urbain entre de grandes emprises industrielles et des quartiers ouvriers, un centre-ville bloqué dans ses extensions et une partie sud, plus éloignée des puits de mine et beaucoup plus boisée. La villa Hügel, ancienne demeure de la famille Krupp, qui surplombe les méandres de la Ruhr, y fut édifiée dans les années 1870. Reconvertie en musée, elle offre de nos jours un témoignage de ces grandes fortunes créées à l’époque de la révolution industrielle. Dans les années 1930, un barrage construit sur la Ruhr et son lac artificiel, le lac Baldeney, ont permis de développer des infrastructures de loisirs autour d’activités nautiques.

Villa Hügel, Essen

Photographie : Villa Hügel, Essen

D'une superficie de 8 000 mètres carrés, la villa Hügel construite à Essen par Alfred Krupp dans les années 1870 témoigne de la puissance de cette grande famille d'industriels (Land de Rhénanie-du-Nord–Westphalie). 

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Le centre-ville est détruit à 90 p. 100 par les bombardements durant la Seconde Guerre mondiale. Malgré une restauration rapide de l’appareil industriel et une courte période de croissance, Essen amorce un déclin à partir des années 1960, conduisant la ville à perdre 22 p. 100 de sa population en cinquante ans. La crise touche en premier lieu l’industrie minière et la sidérurgie avant de s’étendre aux secteurs plus indirects (bâtiment, outillage, mécanique).

Durant cette période, le profil de l’emploi s’est en grande partie réorienté vers le secteur tertiaire. Essen s’est ainsi maintenue comme un pôle économique essentiel du bassin de la Ruhr. La ville abrite des sièges et des directions stratégiques de grandes entreprises telles que ThyssenKrupp (sidérurgie), Aldi, Deichmann et Karstadt (grande distribution), Ruhrgas et RWE (énergie) ou Ferrostaal (machines-outils), ce qui la distingue des autres pôles du bassin. De plus, elle a gardé des administrations nombreuses et le siège de grandes fédérations syndicales. Depuis 1972, elle possède également une université, bien que cette dernière, tardivement développée, n’occupe qu’une place relativement secondaire dans le paysage universitaire allemand. De même, fait rare pour une ville si peuplée, elle est dépourvue d’un aéroport d’envergure.

Dotée de nouveau d’un opéra depuis 1988, Essen a été capitale européenne de la culture en 2010. La ville cherche à mettre en avant son attractivité touristique par des musées et son immense patrimoine industriel, dont la mine de Zollverein, fermée en 1986 et c [...]

Mine de Zollverein, Essen

Photographie : Mine de Zollverein, Essen

Le complexe industriel de la mine de charbon de Zollverein, près d'Essen, figure sur la liste du patrimoine mondial de l'UNESCO depuis 2001. Construit dans les années 1920 par les architectes Fritz Schupp et Martin Kremmer, le puits n° 12 est remarquable pour ses bâtiments de style... 

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  • : docteur en géographie, maître de conférences à l'École normale supérieure de Lyon

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RHÉNANIE-DU-NORD-WESTPHALIE

  • Écrit par 
  • Antoine LAPORTE
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Pour citer l’article

Antoine LAPORTE, « ESSEN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/essen/