RICHET CHARLES (1850-1935)

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Physiologiste français, apôtre du pacifisme et l'un des pionniers de l'aviation. Fils d'un chirurgien célèbre, interne en médecine en 1872, Charles Richet travaille dans le laboratoire de Berthelot et dans celui de Marey au Collège de France avant d'entrer dans celui de Vulpian. Agrégé de physiologie (1878) et docteur ès sciences, il obtient, en 1887, la chaire de physiologie à la faculté de médecine de Paris. Il montre que, chez l'animal, la production de la chaleur est proportionnelle à la surface et non au volume du corps (loi de Richet-Rubner). Il découvre la polypnée thermique (1884), la période réfractaire des centres nerveux (avec A. Broca), les propriétés anesthésiques du chloralose (avec Hanriot). Il formule avec Héricourt, en 1888, le principe de la sérothérapie ; le 6 décembre 1890, il applique lui-même, à l'Hôtel-Dieu, cette thérapeutique à un tuberculeux : c'est la première injection de sérum dans un but thérapeutique.

Charles Richet

Charles Richet

Photographie

Le physiologiste français Charles Richet (1850-1935) découvre, avec Paul Portier (1866-1962), l'anaphylaxie, découverte qui lui vaut le prix Nobel de médecine en 1913. 

Crédits : Hulton Getty

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Sa découverte la plus importante est l’identification d’un mécanisme physiologique dans lequel le système immunitaire, a priori dévolu à la protection de l’organisme, se retourne contre ce dernier et y provoque une réponse pathologique : l’allergie et son corollaire parfois mortel, le choc anaphylactique. Les maladies allergiques sont connues depuis longtemps, comme en témoigne l'allergie aux fraises du roi Richard III d'Angleterre rapportée par Shakespeare. L'étude de l'allergie devient expérimentale en 1902 lorsque Charles Richet (1850-1935) et Paul Portier injectent à un chien de façon répétitive de faibles doses du venin de l'anémone de mer. Ils s'attendaient à observer un effet protecteur : mais, à la troisième injection, l'animal meurt en quelques minutes de ce qu'on appellera, en 1906, un choc anaphylactique. Il s'agit là de la forme extrême des réactions allergiques, mais la notion de réponse allergique fut étendue très rapidement à d'autres situations physiopathologiques comme la réponse cutanée du sujet contaminé par le bacille tuberculeux sans être cependant malade (hypersensibilité), ou [...]

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Pour citer l’article

Jacqueline BROSSOLLET, « RICHET CHARLES - (1850-1935) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/charles-richet/