CASTES

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Conséquences des divisions de castes. Situation actuelle

Les divisions de classes et de castes ont entraîné depuis l'Antiquité la formation de groupes plus ou moins étendus qui, étant endogames et en outre régis par des coutumes particulières de régime alimentaire et de comportement, ont formé des isolats biologiques. Il en est résulté souvent la fixation de caractères anthropologiques dominants et spécifiques dans les groupes qui ont été le plus longtemps et le plus complètement fermés.

Dans le domaine économique et social, les restrictions aux libres contacts et surtout à la libre concurrence, lorsque des castes avaient réussi à s'assurer le monopole de certains métiers, ont pu donner lieu à des situations analogues à celles des régimes à corporations ou à groupements professionnels ou politiques exclusifs. Les castes passent aujourd'hui pour entraver l'industrialisation. Les exemples sont à cet égard variables, selon les régions et les conditions locales. Mais d'une façon générale, si la Constitution de l'Inde, qui a supprimé la caste, n'en a pas aboli l'esprit (qui peut persister comme en Occident certaines prétentions nobiliaires et certains refus de mariage et de commensalité), elle a du moins supprimé les tribunaux de caste et les sanctions qu'ils pouvaient prendre. Dans ces conditions, les exclus des castes cessent simplement d'être invités aux cérémonies de leur ancien groupe et d'avoir droit au soutien de celui-ci. Ces sanctions platoniques et le changement des mœurs diminuent beaucoup la puissance effective de la caste.

Les théories sur le système des castes ont eu en Occident de grandes répercussions en philosophie et en politique. L'inégalité des castes, d'après la théorie qui la fondait sur la naissance, a été utilisée au xixe siècle par les philosophes racistes tels que Gobineau et a alimenté les spéculations sur la supériorité des Aryens. En outre, le régime des castes est généralement condamné par les doctrines égalitaires.

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  • : membre de l'Institut, professeur honoraire au Collège de France

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Pour citer l’article

Jean FILLIOZAT, « CASTES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/castes/