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Toute activité humaine est marquée à un moment ou à un autre, mais surtout dans la phase initiale de son développement, par une dominante religieuse. La création artistique n'échappe pas à ce schéma général d'évolution. Mais, plus que les autres arts, la sculpture reste imprégnée de ce caractère sacré primordial. Non pas que le sculpteur procède de façon rituelle ; la rude technicité de son art, telle qu'on a pu la deviner plus haut, le porte probablement moins que le peintre aux « secrets » et aux « recettes ». Si la peinture qui capte et emprisonne la forme en la réduisant à deux dimensions peut paraître d'essence magique, l'acte du sculpteur est à la fois plus simple et plus audacieux : il crée la forme, il s'égale au Démiurge qui modela l'homme à partir du limon de la terre. D'où le désir secret d'animer cette forme. Désir qu'illustrent le mythe de Prométhée, la tendre légende de Pygmalion ou le rituel égyptien de « l'ouverture de la bouche » et qui est à l'origine aussi bien de grotesques automates que du Moïse de Michel-Ange.

Mais ce n'est pas seulement la noblesse éminente du geste du sculpteur qui donne à la sculpture son caractère sacré. Trop longtemps, la seule forme digne d'être reproduite a été celle, devinée ou révélée, des dieux (et des rois, leurs reflets temporels) pour que notre mentalité n'en conserve pas quelques traces. La statue, comme le dieu, est éternelle ; l'être humain ou l'animal, adorant ou offrande, ne participent à cette éternité que pour être à jamais présents devant la divinité. L'hostilité de la loi mosaïque et de l'islam, la prudence du christianisme, la longue persistance des attitudes religieuses les plus archaïques ont probablement contribué à la survie de réflexes très anciens : la statue reste l'idole ; statufier équivaut à diviniser. Dans un monde laïcisé, la transposition s'opère et cet honneur ne semble convenable que pour les morts.

Mais, dans la pratique, les œuvres sculptées se répartissent en de nombreuses catégories dont le caractère sacré demeure plus ou moins perceptible. Le [...]


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Victoire de Samothrace

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Grand Buddha Amitabha (Daibutsu) de Kamakura

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Notre-Dame de Rouen

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Vierge à l'Enfant, A. di Duccio

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Écrit par :

  • : conservateur général chargé du département des Sculptures, musée du Louvre

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Pour citer l’article

Jean-René GABORIT, « SCULPTURE - Catégories », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sculpture-categories/