RAT MUSQUÉ

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Rongeur amphibie, réputé pour sa fourrure, vivant sur les berges des étangs, des rivières et de certains fleuves d'Amérique et Eurasie (où il a été introduit au début du xxe siècle). Classe : Mammifères ; ordre : Rongeurs ; famille : Arvicolidés.

Le rat musqué (Ondatra zibethicus), encore appelé ondatra, rat d’Amérique ou loutre d’Hudson, possède un corps trapu, une tête large, de petites oreilles peu visibles, un museau raccourci orné de longues vibrisses. Ses pattes postérieures sont semi-palmées et sa longue queue, nue et aplatie, lui sert de gouvernail. Son pelage, dense, soyeux et imperméable, est de teinte grise ou brun foncé. Le rat musqué doit son nom à la forte odeur qu’il dégage ; celle-ci provient de sécrétions émises par une paire de glandes (présentes chez le mâle et la femelle) débouchant dans l’orifice génital.

Rats musqués

Rats musqués

Photographie

Rats musqués (Ondatra zibethicus) dans une ferme d'élevage en Grande-Bretagne. 

Crédits : Hulton Getty

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Il mesure de 50 à 75 centimètres de longueur (dont 25 cm de queue) et pèse de 500 à 1 800 grammes. Son espérance de vie est de l’ordre de cinq ans.

Actif toute l'année, principalement nocturne, le rat musqué est un excellent nageur et plongeur : en cas de danger, il peut rester immergé pendant près d’un quart d’heure. Il creuse des terriers dans les berges (jusqu'à 10 mètres de galeries) ou construit parfois des huttes (de 1 à 2 m de diamètre et près d'un mètre de hauteur) avec des végétaux aquatiques. Ces deux types de construction possèdent une entrée unique située sous le niveau de l’eau. Ce comportement et son aspect physique font souvent confondre le rat musqué avec le castor ou le ragondin. Surtout végétarien, le rat musqué se nourrit essentiellement de roseaux, de joncs et de nénuphars. Il lui arrive cependant de consommer des mollusques, des grenouilles et des poissons. L’hiver, il écorce les arbres.

Les rats musqués sont prolifiques. Ils ont deux à trois portées par an, s'échelonnant de mars à septembre. Au moment de la reproduction, l’accouplement est réglé par des signaux olfactifs, [...]

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Pour citer l’article

Marie-Claude BOMSEL, « RAT MUSQUÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rat-musque/