PROSTITUTION EN EUROPE (HISTOIRE DE LA)

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Attestée depuis l’Antiquité gréco-romaine, voire en des temps plus reculés, la prostitution est réputée être « le plus vieux métier du monde ». Pourtant, la définir a toujours suscité de nombreux débats. Le paiement de prestations sexuelles n’a jamais été considéré comme une banale rémunération et la pratique prostitutionnelle a sans cesse été confrontée aux mœurs et aux lois, qui sont les reflets de l’appréhension sociétale de la sexualité. Les paramètres dont les sociétés tiennent alors compte sont principalement la liberté, la dignité, la morale religieuse ou laïque, entre vertu et honneur, l’ordre – aux contours mouvants – et les impératifs sanitaires. Tous sont traversés par le genre, donc par les définitions du féminin et du masculin. Celles-ci, bien que variables, ont en commun de se déployer dans des sociétés patriarcales où la puissance virile est valorisée. La prostitution est ainsi sans cesse instrumentalisée à des fins qui dépassent la question du plaisir sexuel, qui pourrait ne relever que de la sphère privée. Aussi, l’histoire de la prostitution alterne, sans logique chronologique, des phases d’acceptation, comme dans l’Antiquité, de rejet moral dans le Moyen Âge chrétien, de réglementation, dans l’Europe du xixe siècle, de prohibition complexe, de tentatives d’abolition ou de banalisation à diverses époques… Aujourd’hui, son éventuelle requalification en « vente de services sexuels » divise l’opinion publique, y compris les féministes.

Pourtant, au cœur de cette diversité, deux invariants se dégagent, du moins jusqu’au xxe siècle. D’une part, la distinction est permanente entre le phénomène prostitutionnel – qu’il soit relié dans l’Antiquité au plaisir sexuel, fêté par la cité, ou qualifié, dans le xixe siècle bourgeois, de « mal nécessaire » aux besoins sexuels masculins irrépressibles – et la personne qui se prostitue, principal objet des critiques et des m [...]

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Yannick RIPA, « PROSTITUTION EN EUROPE (HISTOIRE DE LA) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/prostitution-en-europe-histoire-de-la/