PRIX NOBEL DE PHYSIOLOGIE OU MÉDECINE 2021

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Le 4 octobre 2021, le prix Nobel de physiologie ou médecine a été attribué conjointement à l’Américain David Julius et au Libano-Américain d’origine arménienne Ardem Patapoutian pour leur découverte des mécanismes moléculaires qui conditionnent le sens du toucher.

Le sens du toucher, c’est-à-dire la capacité de ressentir la chaleur ou le froid, de discerner une surface lisse ou rugueuse, de ressentir un contact plus ou moins appuyé, que cela soit douloureux ou non, est essentiel à l’interaction avec le monde environnant. Au contraire des autres sens dont les organes sont bien localisés, le toucher est associé à l’ensemble de la peau. À partir du début du xxe siècle, on a décrit l’anatomie des récepteurs du toucher (corpuscules de divers types et terminaisons nerveuses) et les fibres nerveuses qui transmettent au cerveau les signaux sensoriels. Puis, dans les années 1950, on a défini sur le cortex cérébral les cartes des projections des signaux nerveux issus de la surface de la peau. À cette anatomie fonctionnelle manquait la compréhension des mécanismes par lesquels un signal thermique ou une pression mécanique étaient transformés (transduits) en influx nerveux. Le prix Nobel de physiologie ou médecine 2021 est précisément venu récompenser la compréhension des mécanismes de transduction des signaux du toucher.

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David Julius

David Julius
Crédits : Noah Berger/ UCSF/ AFP

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Ardem Patapoutian

Ardem Patapoutian
Crédits : Handout/ Scripps Research/ AFP

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Gabriel GACHELIN, « PRIX NOBEL DE PHYSIOLOGIE OU MÉDECINE 2021 », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/prix-nobel-de-physiologie-ou-medecine-2021/