PALÉOLITHIQUE

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L'homme moderne. Paléolithique supérieur

En comparaison des centaines de milliers d'années que constitue le passé de l'humanité au Paléolithique inférieur et moyen, les quelques dizaines de milliers d'années que recouvrent les cultures du Paléolithique supérieur paraissent infimes. Cette dernière étape se situe, pour l'Europe, où elle est connue avec le plus de détails, dans la deuxième partie de la dernière glaciation de Würm. Elle débute environ 35 000 ans avant notre ère pour s'achever environ 26 000 ans plus tard avec les temps glaciaires. L'environnement n'est guère différent de ce qu'il était au Paléolithique moyen, du moins en Europe : le climat est encore plus rigoureux.

Cette période d'environ 25 millénaires est marquée par des événements majeurs : une nouvelle technologie et l'élargissement de l'œkoumène, le développement de l'art. Il est tentant de mettre en relation ces innovations ou leur développement avec le nouvel aspect physique de l'homme désormais anthropologiquement sapiens. Mais il est peu certain que ces événements soient autre chose que des coïncidences chronologiques. À l'hypothèse de la révolution du Paléolithique supérieur, d'un homme nouveau, armé d'outils plus complexes, heureux conquérant de territoires jusque-là inconnus de lui, qui porte l'espèce au niveau de la création artistique, se substituent des explications plus nuancées, car certaines découvertes démontrent que ces divers événements étaient en germe dans les périodes antérieures, même les plus reculées.

Une nouvelle technologie

En France

C'est en France que les diverses cultures sont les mieux connues, grâce aux subdivisions établies par H. Breuil de façon détaillée, et que les caractères d'une nouvelle technologie ont été mis en évidence. Presque inconnu jusqu'à cette époque, le travail de l'os, du bois de cervidés et de l'ivoire s'y développe remarquablement : des outils aussi complexes que des sagaies à biseau, des harpons, des redresseurs de flèches et des propulseurs, des aiguilles à chas sont produits, ainsi que d'étonnantes œuvres d'art. L'usage de la lame ne fait pas, com [...]

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Pour citer l’article

Denise de SONNEVILLE-BORDES, « PALÉOLITHIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/paleolithique/