ORDRES ET CLASSES

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« Ordres » et « classes » constituent, théoriquement, deux catégories distinctes, voire antinomiques des sociétés. Mais, dans la réalité historique, la convergence entre les deux modes d'organisation réduit les écarts et tend à confondre les concepts. En principe, la société d'ordres correspond à une répartition tripartite fondée sur la fonction spécifique dévolue à chaque groupe d'individus : au clergé la prière, à la noblesse la défense et la guerre, au peuple ou tiers état le travail, qui assure la subsistance des deux premiers. Le concept de « classe », dont la définition est plus intrinsèquement économique, a été nettement formulé par Marx dans un environnement industrialisé, où chaque type de population occupe une place définie par son rôle dans le processus de la production : d'un côté les propriétaires des moyens de production, la bourgeoisie, de l'autre les fournisseurs de travail, le prolétariat. La classe suppose l'existence d'une conscience collective d'intérêts communs ainsi qu'une volonté de les défendre et des moyens appropriés. Alors que les ordres sont complémentaires dans une société organique et harmonieuse, les classes sont rivales et articulent une dialectique de lutte.

Dans la réalité, cependant, les contrastes entre ordres et classes tendent à s'estomper au profit d'une discrimination radicale par la richesse. Ce critère se combine, selon les époques, avec d'autres facteurs d'importance variable, telles la naissance ou la fonction – dont le poids évolue au gré de l'idéologie dominante, là hérédité, ici mérite ou compétence, ou savoir. Cette confusion renvoie à un type d'organisation binaire susceptible de s'adapter à toutes les sociétés, ordinales ou individualistes. Au ive siècle avant J.-C., Aristote a formulé la ségrégation primordiale sans aucune ambiguïté : « Dans l'État, les deux classes les plus distinctes sont les pauvres et les riches. » Cette [...]


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Guy CHAUSSINAND-NOGARET, « ORDRES ET CLASSES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ordres-et-classes/