NAVAJO ou NAVAHO

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De toutes les tribus indiennes des États-Unis, le groupe des Navajo est le deuxième en importance : au début du xxie siècle, il regroupait une population d'environ 340 000 personnes disséminées dans le nord-ouest du Nouveau-Mexique, le nord-est de l'Arizona, le sud-est de l'Utah et l'est de la Californie. Les Navajo parlent une langue apache de la famille athapascan.

Les Navajo et les Apache partirent de ce qui est aujourd'hui le Canada pour émigrer vers le Sud-Ouest, vraisemblablement entre 900 et 1200. Les Navajo subirent l'influence des Indiens Pueblo dès le début du xviie siècle. On retrouve cette influence dans l'agriculture, devenue leur plus important moyen de subsistance, et dans leur mode d'existence sédentaire. Par la suite, l'élevage des moutons, des chèvres et du bétail a complété l'agriculture. Dans certaines régions, elle l'a même détrônée. Les Navajo vivent dans des hogans de rondins et de boue. Les hommes pratiquent souvent les bains de vapeur, qui leur servent de lieu de réunion et leur permettent d'échapper à la curiosité et à l'emprise des femmes. La descendance est en effet reconnue en ligne maternelle et les hommes ont souvent une position difficile dans la famille de leur femme.

La ressemblance entre les Navajo et d'autres peuples apache se retrouve dans l'absence d'une organisation tribale ou politique centralisée. Autrefois, les Navajo étaient regroupés par petites bandes dont les membres étaient parents, celles-ci ayant à leur tête des chefs locaux. Aujourd'hui, on retrouve des groupes locaux du même genre mais qui se forment à partir du lieu de résidence et non plus d'après la parenté.

Les poteries peintes et les célèbres tapis des Navajo sont le résultat des contacts avec les Pueblo. Il en est de même pour certains rites tels que les peintures de sable. Le travail de l'argent, qui fait aussi la célébrité de l'artisanat navajo, date du milieu du xixe siècle. Ce sont probablement les orfèvres mexicains qui le leur enseignèrent.

Indiens Navajo

Indiens Navajo

Photographie

Vieille femme navajo tissant des tapis à Monument Valley, site touristique de la réserve navajo de l'Utah, États-Unis. 

Crédits : Sylvain Grandadam/ The Image Bank/ Getty Images

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Pour citer l’article

Agnès LEHUEN, « NAVAJO ou NAVAHO », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/navajo-navaho/