LITHOSPHÈRE OCÉANIQUE (MICROBIOLOGIE DE LA)

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Les premières photos des sources hydrothermales océaniques ramenées par le sous-marin Alvin en 1979 ont bousculé l'idée que la vie ne pouvait se développer qu'à la faveur de l'énergie lumineuse prodiguée par le Soleil. Ces oasis, où prolifère la vie, prouvent ainsi l'existence d'écosystèmes indépendants de la photosynthèse qui puisent leur énergie dans des processus géologiques et les réactions chimiques qui y sont associées. Dans cette perspective, les roches du manteau terrestre, appelées péridotites, portées à l'affleurement au fond des océans ou dans les massifs d'ophiolites par le jeu de la tectonique, constituent des environnements d'un intérêt tout particulier pour la chimiosynthèse. Ces roches, instables en présence d'eau, ont la capacité remarquable de produire d'importantes quantités d'hydrogène par l'hydratation des silicates qui les constituent. Cet hydrogène, en réduisant le dioxyde de carbone (CO2) provenant de l'eau de mer ou du manteau, peut conduire à la formation dite « abiotique » (impropre à la vie) d'hydrocarbures légers comme le méthane. Les produits dérivés de ces réactions dites de serpentinisation pourraient fournir, en outre, l'énergie nécessaire au développement de communautés microbiennes en profondeur. La première preuve directe de l'existence d'écosystèmes profonds nourris par les produits volatiles dérivant de l'hydratation du manteau océanique a récemment été publiée par une équipe franco-italienne (B. Ménez, V. Pasini et D. Brunelli, « Life in the hydrated suboceanic mantle », in Nature Geoscience, vol. 5, no 2, 2012), repoussant peut-être ainsi les limites de la colonisation microbienne à quelques kilomètres de profondeur dans la lithosphère, bien au-delà des systèmes hydrothermaux des fonds océaniques.

Si l'on considère que les deux tiers de la lithosphère créée le long de [...]


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Bénédicte MÉNEZ, « LITHOSPHÈRE OCÉANIQUE (MICROBIOLOGIE DE LA) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/lithosphere-oceanique-microbiologie-de-la/