VAN VALEN LEIGH (1935-2010)

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Élève du généticien et évolutionniste Theodosius Dobzhansky et du paléontologue George Gaylord Simpson, Leigh Van Valen « épousa » naturellement les disciplines de ses maîtres. C'est bien la seule preuve de conformisme dont on puisse l'accabler puisque toute sa vie ce scientifique a su faire montre, dans ses écrits et ses prises de position, d'une telle originalité créatrice qu'elle exaspéra en maintes occasions la communauté des évolutionnistes darwiniens où il exerçait.

Né le 12 août 1935 à Albany (New York), Leigh Van Valen obtient, à l'âge de vingt-six ans, sa thèse de doctorat (Ph.D) en zoologie, après avoir effectué ses études universitaires d'abord à Miami University (Ohio) puis à Columbia University (New York). Après un court séjour à Londres et en Europe, il travaille quelques mois à l'American Museum of Natural History de New York, avant de rejoindre en 1967 l'université de Chicago et son département Écologie et évolution où il accomplira toute sa carrière, jusqu'à être nommé professeur émérite. Sa production scientifique (plus de 300 articles) aborde une variété de sujets et de thèmes : paléontologie, génétique, statistiques, écologie, philosophie, sans oublier ses vigoureuses critiques de l'appareil administratif gérant l'attribution des crédits dans le système universitaire, ainsi que la gestion des revues scientifiques. Il parlait d'expérience sur ce dernier sujet : l'article de quelques pages où il a proposé sa fameuse théorie de la Reine rouge fut rejeté par les comités éditoriaux de plusieurs revues bien établies. En 1973, Van Valen fonda sa propre revue : Evolutionary Theory. Dactylographiée et ronéotypée sur un mauvais papier et diffusée par ses soins, cette revue pirate devait connaître un certain succès, et le premier numéro qui expose la théorie de la Reine rouge reste l'un des plus cités dans les sciences de l'évolution.

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  • Jean GAYON
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Dans le chapitre « Pluralité des définitions contemporaines de l'espèce »  : […] Étant donné l'impact des travaux de Darwin sur la théorie de l'évolution moderne, on pouvait s'attendre à ce que la question de la définition de l'espèce disparaisse avec lui. Or c'est tout le contraire qui s'est produit. Le xx e  siècle a vu fleurir une multitude de définitions, surtout lors de l'émergence et du développement de la théorie synthé […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/espece-biologie/#i_53250

Pour citer l’article

Jean-Louis HARTENBERGER, « VAN VALEN LEIGH - (1935-2010) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mars 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/leigh-van-valen/