IDENTIFICATION DU VIRUS DU SIDA VIH-1

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En juin 1981, on observe aux États-Unis une augmentation brusque de l'usage d'un médicament servant à lutter contre les pneumonies à Pneumocystis carinii, une maladie normalement très rare. Rapidement, les cas se multiplient, au moins au début de l'épidémie, parmi la population homosexuelle ou toxicomane. La maladie est associée à une déficience immunitaire profonde qui rend le sujet sensible à des infections dites opportunistes : le sida vient d'être découvert. Très rapidement, l'idée s'impose que cette pathologie est due à un agent infectieux que plusieurs groupes recherchent. Le groupe coordonné par Luc Montagnier à Paris montre en 1983 l'association entre le sida et un nouveau virus, un rétrovirus baptisé LAV-1 isolé d'une biopsie ganglionnaire d'un malade. Cette découverte est publiée dans la revue Science. À son tour, le groupe de Robert Gallo de Bethesda (Maryland) rapporte l'association de la maladie avec un rétrovirus appelé HTLV3 et affirme que les deux virus sont différents. La polémique entre les deux laboratoires, alimentée par l'importance économique de la découverte en matière de tests de diagnostic, fait rage quelques années, jusqu'à ce qu'il soit démontré que les deux virus sont identiques et que HTLV3 est un ré-isolat de LAV-1, lequel est donc prototypique du virus VIH-1.

—  Gabriel GACHELIN

Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « IDENTIFICATION DU VIRUS DU SIDA VIH-1 », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/identification-du-virus-du-sida-vih-1/