ESSAI SUR LA NATURE DU COMMERCE EN GÉNÉRAL, Richard CantillonFiche de lecture

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Les lois du « commerce en général »

À bien des égards, les lois que Cantillon s'applique à déduire de son essai demeureront au cœur des analyses ultérieures, notamment celles de l'école classique. Le titre du chapitre X exprime la principale de ces lois : « Le prix ou la valeur intrinsèque d'une chose est la mesure de la quantité de terre et du travail qui entrent dans sa production. » L'expression emprunte à la valeur « intrinsèque » des pièces d'or, c'est-à-dire le nombre de leurs carats, nonobstant la quantité d'alliages. Les prix effectifs sont appelés « valeurs des marchés », éventuellement différentes des « valeurs intrinsèques » en raison « des humeurs et des fantaisies des hommes, et de la consommation qu'ils feront ». L'analyse est ici semblable à celle de Smith, quand ce dernier opposera des « prix normaux » et des « prix de marché » ; les mécanismes régulateurs sont identiques dans les deux cas.

Entre le travail et la terre existe une équivalence logique car, en Europe, il faut une surface d'environ 1 arpent et demi de terre pour nourrir un homme adulte. Le salaire d'un laboureur vaudra environ le double pour nourrir le reste de la famille et assurer le renouvellement des générations. L'artisan gagne davantage parce qu'il faut compenser les années d'apprentissage pendant lesquelles il n'aidait pas son père à « des ouvrages de la campagne qui ne demandent point d'art ni d'habileté ». Son salaire peut dépasser le nécessaire si son travail est momentanément très demandé, mais ce ne sera que temporaire parce que « les hommes se multiplient comme des souris dans une grange, s'ils ont les moyens de subsister sans limitation ». Cantillon prévoit donc un accroissement spectaculaire de la population en Amérique ; en l'observant plus d'un demi-siècle après, Malthus exprimera des analyses très proches de celles de l'Essai.

Le risque permet de distinguer deux classes sociales, outre la classe des propriétaires terriens : celle des « entrepreneurs » [...]


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Écrit par :

  • : professeur de sciences économiques à l'université de Paris-IX-Dauphine

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François ETNER, « ESSAI SUR LA NATURE DU COMMERCE EN GÉNÉRAL, Richard Cantillon - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/essai-sur-la-nature-du-commerce-en-general/